opportunity

Feest op Mars! Marsrover Opportunity vierde er dit weekend dat hij elf jaar werkzaam is op de rode planeet. Niet slecht voor een rover die eigenlijk maar drie maanden mee had moeten gaan.

Op 25 januari 2004 landde Opportunity op de rode planeet en begon deze aan een missie die zo’n drie maanden zou duren. Maar na die eerste missie volgde de ene na de andere bonusmissie. En opeens zijn we dan elf jaar verder en rijdt Opportunity nog altijd in redelijke gezondheid op de rode planeet rond.

Kilometers
In de elf jaar dat Opportunity nu op Mars rondrijdt, heeft deze een recordbrekende 41,7 kilometer afgelegd. Nog nooit heeft een voertuig op een andere planeet dan de aarde zo’n grote afstand afgelegd.

Kiekje
Momenteel treffen we de hardwerkende rover aan nabij de Endeavour-krater waar deze sinds 2011 onderzoek doet. Om zijn elf jaren op Mars te vieren, heeft de rover een fraai kiekje van deze krater gemaakt. Het is een panoramafoto gemaakt vanaf een heuveltje dat Opportunity onlangs beklom en dat een prachtig uitzicht geeft op de krater (zie hieronder).

Wetenschap
Tussen al het rijden door neemt de rover ook de tijd voor wetenschappelijk onderzoek. Zo ontdekte Opportunity overtuigend bewijs voor het vermoeden dat Mars ooit vochtig was.

Geheugenverlies
Hoewel Opportunity nog altijd zijn werk doet, wordt de rover toch merkbaar een stukje ouder. Zo werd onlangs duidelijk dat de rover met geheugenverlies kampt. Bovendien zijn sommige instrumenten aan boord van de rover niet langer te gebruiken (bijvoorbeeld doordat er in elf jaar tijd te veel stof op terecht is gekomen). NASA blijft echter benadrukken dat Opportunity ondanks die probleempjes nuttig blijft.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Cornell University / Arizona State University.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Cornell University / Arizona State University.

En dat kunnen we niet zeggen van zijn tweelingbroertje Spirit. Deze Marsrover landde begin januari 2004 op Mars en werd in 2011 doodverklaard. Helemaal alleen is Opportunity gelukkig niet: ook Marsrover Curiosity rijdt nog op de rode planeet rond. Tegen 2020 hoopt NASA opnieuw een rover naar Mars te sturen. En ook de Europese ruimtevaartorganisatie werkt aan een missie naar het oppervlak van Mars. Of Opportunity dat allemaal nog mee gaat maken? Het lijkt nu misschien onwaarschijnlijk, maar de rover heeft ons al veel vaker verrast.