Deze week legde de rover – bij wijze van proef – 6,5 meter af.

Dat heeft de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie gisteren bekend gemaakt. “De zeswielige rover deed het geweldig,” aldus Anais Zarifian, engineer bij NASA’s Jet Propulsion Laboratory. “We hebben er nu vertrouwen in dat het aandrijfsysteem er klaar voor is en ons in de komende twee jaar daar gaat brengen waar de wetenschap ons naartoe leidt.”

De eerste rit
Het eerste ritje van Perseverance nam zo’n 33 minuten in beslag. De rover reed eerst vier meter vooruit, maakte vervolgens een bocht van 150 graden en reed daarna 2,5 meter achteruit.

Het Perseverance-team had na de succesvolle landing op Mars niet alleen een testritje op de agenda staan. Ook de software van Perseverance moest vervangen worden. Dat gebeurde eind februari al; het computerprogramma dat Perseverance nodig had om heelhuids te landen, werd toen vervangen door software die nodig is om Mars te verkennen. Ook zijn in de afgelopen weken verschillende instrumenten aan boord van de rover getest.

Robotarm
Daarnaast heeft NASA afgelopen week ook voor het eerst de twee meter lange robotarm van Perseverance gestrekt. In een periode van twee uur werden de vijf ‘gewrichten’ die de robotarm rijk is één voor één even in beweging gebracht. Een belangrijk moment, zo legt Robert Hogg, plaatsvervangend manager tijdens de Perseverance-missie. “De robotarm is het belangrijkste gereedschap dat het wetenschappelijke team zal gaan gebruiken om de geologische eigenschappen van de Jezero-krater te bestuderen, waarna we op de meest interessante plaatsen kunnen gaan boren en bemonsteren. Toen we bevestiging kregen dat de robotarm zijn spieren gestrekt had en we bovendien beelden binnen kregen die lieten zien dat de arm na die lange reis naar Mars prachtig werkte – nou, dat maakte mijn dag goed!”

Komende weken
De komende weken zullen er nog veel meer tests plaatsvinden en zullen de wetenschappelijke instrumenten verder afgesteld worden. Ook zal de rover wat langere ritjes gaan maken. Daarnaast moet de rover nog enkele beschermende omhulsels die ter bescherming om bepaalde onderdelen – zoals Marshelikopter Ingenuity – zitten, afwerpen. In de tussentijd zullen we ons regelmatig kunnen verlekkeren aan foto’s, gemaakt door Perseverance. De rover heeft er al meer dan 7000 naar de aarde gestuurd en er volgen er nog veel meer, zo belooft NASA.

Perseverance landde in februari op Mars. De landingsplek bevindt zich in de Jezero-krater en heeft – sinds gisterenavond – ook een naam. Zo zal deze voortaan door NASA aangeduid worden als Octavia E. Butler Landing. De landingsplek is vernoemd naar een Amerikaanse scifi-schrijfster. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

Ook kan er hopelijk spoedig aangevangen worden met wetenschappelijk onderzoek. Want daar is het uiteindelijk natuurlijk allemaal om te doen. Perseverance zal actief op zoek gaan naar sporen van (vergaan) leven op Mars, onderzoek doen naar het vroegere Martiaanse klimaat en experimenten uitvoeren die bemande missies naar de rode planeet mede mogelijk moeten maken. Ook zullen tijdens de Perseverance-missie Marsgrond en gesteenten verzameld en klaargelegd worden op het Marsoppervlak. Tijdens latere Marsmissies kunnen deze monsters worden opgehaald en teruggebracht naar de aarde voor analyse.