Het monsterbuisje lijkt succesvol te zijn gevuld met kostbaar Martiaans gesteente.

Eén van de belangrijkste taken van Perseverance op de rode planeet is het verzamelen van monsters. En daar lijkt hij nu, tijdens een tweede verwoede poging, in te zijn geslaagd! De eerste binnenstromende gegevens suggereren namelijk dat de rover met succes in een Marssteen heeft geboord en brokjes gesteente in één van zijn monsterbuisjes heeft gestopt.

Eerste mislukte poging
Enkele weken geleden kreeg het Perseverance-team een behoorlijke tegenslag te verduren. Het vierwielige robotwagentje slaagde er namelijk niet in om een monster van het Martiaanse oppervlak te nemen. Perseverance het voorzien op gesteente uit een gebied in de Jezero-krater dat ook wel ‘Crater Floor Fractured Rough’ wordt genoemd. Maar helaas ging die eerste bemonstering niet geheel volgens plan. Uit gegevens die Perseverance terug naar de aarde stuurde bleek namelijk dat het meegebrachte monsterbuisje leeg is gebleven. De rots die Perseverance wilde bemonsteren, bleek later veel te kruimelig. Het gesteente viel meteen uiteen in poeder en fijnkorrelige stof, waardoor dit niet in het monsterbuisje bewaard kon worden. En daarmee was de eerste bemonstering van Marsrover Perseverance helaas mislukt.

Perseverance verzamelde dit prestigieuze monster op een nabijgelegen bergkam die uitkijkt over de bodem van de Jezero-krater. De gehele bergkam is meer dan 900 meter lang en bevat indrukwekkende rotspartijen en rotsblokken. Hier trof de rover een interessante steen aan die Rochette is genoemd. Met behulp van een snel roterende boor aan het einde van zijn twee meter lange robotarm, heeft Perseverance een gaatje in Rochette geboord en gepoogd een monster – dat net iets dikker is dan een potlood – te nemen.

Het door Perseverance geboorde gat in steen Rochette. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech

Beelden
De eerste beelden vervaardigd door Mastcam-Z laten zien dat er inderdaad een intact monster in het daarvoor bestemde monsterbuisje terecht is gekomen.

Het monsterbuisje met inhoud. Te zien is dat er uitgeboord gesteente in zit. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

Toch durft het team – met de mislukte eerste bemonsteringspoging nog vers in het geheugen – niet te vroeg te juichen. Hoewel er aanvullende beelden zijn gemaakt, blijken deze door slechte lichtomstandigheden helaas erg onduidelijk. En dus zit er niets anders op dan nieuwe beelden te vervaardigen.

Nieuwe beelden
Deze nieuwe beelden zullen later vandaag worden verkregen, wanneer de zon in een gunstigere positie staat. Er zullen ook foto’s worden gemaakt na zonsondergang om ervoor te zorgen dat er zelfs geen lichtpuntjes op de beelden te zien zijn. Hoewel de onderzoekers er eigenlijk wel zeker van zijn dat er dit keer wel gesteente is verzameld, nemen ze liever het zekere voor het onzekere en wachten nog even de laatste beelden af voordat Perseverance het monsterbuisje officieel verzegelt.

Verheugd
De onderzoekers zijn erg verheugd dat tot nu toe alles er op wijst dat het eerste Marsmonster verzameld is. “We hebben het eerste gesteente binnen en dat is een fenomenale prestatie,” roept teamlid Jennifer Trosper uit. “Het team heeft een goede locatie gekozen en een wetenschappelijk waardevolle rots geselecteerd en uitgeboord. We hebben gedaan waarvoor we kwamen.”

Uiteindelijk hopen de onderzoekers alle meegebrachte monsterbuisjes – maar liefst 42 in totaal – te vullen met interessante monsters van Mars. Door deze vervolgens naar de aarde terug te sturen, hopen wetenschappers een aantal prangende wetenschappelijke vragen te beantwoorden – waaronder natuurlijk die ene hoofdvraag: heeft er ooit leven bestaan op Mars? Perseverance zal alle hermetisch afgesloten buisjes klaarleggen zodat deze tijdens een toekomstige Sample Return Mission gemakkelijk mee terug naar de aarde gebracht kunnen worden.