China heeft nieuwe foto’s van de marsrover Zhurong gepubliceerd. Op één van de foto’s is de rover in volle glorie te zien. Ook de Chinese vlag pronkt op deze foto.

De gloednieuwe beelden zijn gedeeld tijdens een ceremonie in Peking. Staatsmedium Xinhua noemt de Marsmissie nu al een “groot succes”.

Het is bijzonder dat de Chinezen erin geslaagd zijn om ‘selfie’ te maken. Volgens journalist Andrew Jones van SpaceNews plaatste Zhurong eerst een draadloze camera op Mars en reed de marsrover vervolgens terug naar het landingsplatform om deze groepsfoto te maken. “Zelfs de Chinese vlaggen (op de rover en het landingsplatform, red.) zijn mooi uitgelijnd.” Dit is niet zomaar een snel kiekje. De Chinezen hebben de tijd genomen voor dit Martiaanse staatsportret.

Op de tweede foto is het landingsplatform te zien. Wie goed kijkt, ziet een flink gat onder het landingsplatform. Net als Perseverance gebruikte de Tianwen-1-lander raketten om af te remmen. Journalist Andrew Jones denkt dat hierdoor het gat is ontstaan. Op de ingezoomde foto is het gat beter te zien.

Ook deelden de Chinezen onderstaande panoramafoto. We zien hier een klein deel van een gebied op Mars dat Utopia Planitia wordt genoemd. Het gebied ligt op het noordelijk halfrond van Mars en is ongeveer net zo ver van de Martiaanse pool verwijderd als het van de evenaar verwijderd is. In 2016 troffen wetenschappers een enorme ijsafzetting aan in dit gebied. De ijsafzetting bevat meer water dan het Bovenmeer (dat 12.232 km3 water bevat) en kan wellicht in de toekomst door astronauten worden benut.

Op de foto hieronder werpt Zhurong een blik op het zuiden. We zien de witte parachute en het hitteschild, die gebruikt zijn tijdens de afdaling en landing van Zhurong.

Over de missie
De Chinese Marsrover maakt deel uit van een omvangrijkere Marsmissie die ook een orbiter en lander kent. Het drietal werd vorig jaar gelanceerd en kwam begin dit jaar aan bij de rode planeet. In mei maakte de lander – met de rover aan boord – zich los van de orbiter om vervolgens koers te zetten richting het Marsoppervlak. Na de succesvolle landing werd al snel duidelijk dat de Chinezen voornemens waren om ook de rover niet te lang te laten wachten. Nog geen week later maakte de rover al zijn eerste meters op Mars.

Onderzoek
De Chinezen willen tijdens deze missie onderzoek doen naar de distributie van waterijs en de samenstelling van het Marsoppervlak. Ook wordt de atmosfeer van Mars onder de loep genomen. Tenslotte gaat Zhurong op jacht naar eventuele sporen van leven.

De orbiter levert een bijdrage aan de wetenschappelijke doelstellingen van de missie, maar is ook een belangrijk doorgeefstation. Gegevens van marsrover Zhurong worden door de orbiter doorgestuurd naar de aarde. En andersom: de orbiter ontvangt commando’s van de aarde die bedoeld zijn voor de rover. Het ruimtevaartuig stuurt deze commando’s door naar het Marsoppervlak.

De Chinese Marsmissie is het zoveelste succes voor China’s ambitieuze ruimtevaartprogramma. In de afgelopen twee decennia hebben de Chinezen een ruimtelab gebouwd, meerdere bemande missies naar dat ruimtelab uitgevoerd, onbemande missies naar de maan ondernomen en recent zelfs wat materiaal afkomstig van de maan naar de aarde gebracht. En nu kan daar dus een succesvolle Marsmissie aan worden toegevoegd. Ondertussen bouwen de Chinezen ook een eigen ruimtestation en zouden er plannen zijn voor bemande missies naar de maan. In de VS – een land dat eigenlijk al jaren toonaangevend aanwezig is in de ruimte – worden ze er een beetje zenuwachtig van, zo kon je vorige maand op Scientias.nl lezen.