opportunity

Het stokoude Marswagentje Opportunity is na drie maanden reizen op een nieuwe bestemming gearriveerd. Het wagentje bevindt zich vlakbij Solander Point: de plaats waar deze de Martiaanse winter moet gaan doorbrengen.

Dat maakt NASA bekend. Opportunity vertrok drie maanden geleden van Cape York om naar het anderhalve kilometer verderop gelegen Solander Point te reizen. En daar is het wagentje nu nagenoeg gearriveerd. “We hebben het gered,” aldus onderzoeker Matt Golombek. “De rit verliep prima en Opportunity bevindt zich naast Solander Point.”

Krater
Solander Point maakt deel uit van de rand van de krater Endeavour. Net als Cape York is Solander Point ietsje hogergelegen. Het is de bedoeling dat Opportunity zich binnenkort op deze helling installeert. De helling is op het noorden gericht en moet ervoor zorgen dat Opportunity ook tijdens de Martiaanse winter – als zonlicht schaars is – voldoende zonne-energie kan produceren om draaiende te blijven.

Opportunity gaat tijdens de Martiaanse winter niet in de vorstverlet: de rover blijft onderzoek doen

Onderzoek
Vanaf de plek waar Opportunity zich nu bevindt, is het ongeveer een klein dagje reizen naar Solander Point. “We weten dat we met een dagje rijden op de helling kunnen arriveren, maar we hoeven daar nu nog niet naartoe,” stelt Golombek. Er is nog voldoende tijd om nabij Solander Point rond te snuffelen en onderzoek te doen. En dat is Opportunity van plan. De Marsrover bestudeert de komende tijd onder meer oude gesteenten die wel eens mineralen kunnen bevatten uit een tijd dat Mars vochtiger was. Ook bestudeert Opportunity stenen die van Solander Point zijn afgerold om een beter beeld van zijn overwinteringslocatie te krijgen.

De naderende Martiaanse winter is alweer de zesde winter die Opportunity moet zien te overleven. Tijdens de winter is het voor de rover die op zonne-energie draait altijd lastiger om voldoende energie op te wekken. Door een helling die op het noorden gericht is op te rijden, worden de zonnepanelen van Opportunity op het winterzonnetje gericht en moet deze er toch in slagen om voldoende energie te verzamelen.