Het massagraf suggereert dat de lokale gemeenschap niet meer wist wat deze met alle slachtoffers van de pest aanmoest.

In het graf zijn 48 skeletten aangetroffen, waaronder 27 skeletten van kinderen. Het graf stamt uit de veertiende eeuw na Christus en bevindt zich nabij een middeleeuws klooster – Thornton Abbey – in Lincolnshire. Nabij de plek waar het graf werd aangetroffen bevond zich in de veertiende eeuw een kloosterziekenhuis.

Bijzonder
De ontdekking van dit massagraf is bijzonder, zo legt archeoloog High Wilmlott uit. “Hoewel naar schatting de helft van alle inwoners van Engeland tijdens de Zwarte dood stierf, zijn massagraven uit die tijd heel zeldzaam in dit land en het lijkt er dan ook op dat lokale gemeenschappen de lichamen van hun geliefden voor zover mogelijk op de gebruikelijke manier ter ruste legden.” Het grote massagraf nabij het kloosterziekenhuis – met daarin zowel mannen, vrouwen als kinderen – lijkt dan ook te getuigen van een gemeenschap die overweldigd werd door de Zwarte dood en niet langer wist wat deze met alle lichamen moest doen. “De ontdekking van dit massagraf uit de veertiende eeuw in een rustig deel van het landelijke Lincolnshire werpt een licht op de moeilijkheden waar een kleine samenleving die slecht voorbereid was op de confrontatie met zo’n vernietigende dreiging, mee te maken had.”

Pest
De skeletten zijn inmiddels uitgebreid bestudeerd. En in de stoffelijke resten zijn sporen van Yersinia pestis aangetroffen. Dit is de bacterie die in de Middeleeuwen de pest (ook wel Zwarte Dood genoemd) veroorzaakte. De Zwarte Dood sloeg toe tussen 1346 en 1353. Documenten vertellen dat de ziekte Lincolnshire in 1349 bereikte.

Onderzoekers gaan de skeletten nog verder onderzoeken. Zo zullen ze van elk skelet vaststellen of het om een man, vrouw of kind gaat en proberen te achterhalen aan welke andere ziektes de mensen in die tijd leden, hoe hun leven eruitzag en waarom ze uiteindelijk in dit massagraf ter ruste werden gelegd.