samensmeltend

De grootste sterrenstelsels in het heelal produceren zelf geen sterren meer. Toch kunnen deze sterrenstelsels blijven groeien door (kleinere) buurstelsels op te eten. Dit beweren Australische wetenschappers in een nieuw paper.

Astronomen hebben meer dan 22.000 sterrenstelsels onderzocht. Kleinere stelsels zijn efficiënter als het gaat om de vorming van sterren, terwijl de meeste massieve sterrenstelsels nog maar weinig sterren produceren. Door buurstelsels te verorberen, blijven ze in omvang toenemen.

Dit geldt ook voor ons Melkwegstelsel. De productie van sterren neemt de komende miljarden jaren af. Toch zal de Melkweg groeien door over vier miljard jaar twee dwergstelsels op te eten: de Kleine en Grote Magelhaense Wolken. Toch zal ook de Melkweg ooit slachtoffer worden, want over vijf miljard jaar botst ons sterrenstelsel met het grotere Andromedastelsel. “Technisch gezien verorbert Andromeda ons, omdat het Andromedastelsel massiever is”, verklaart wetenschapper Aaron Robotham van de universiteit van West-Australië.

Maar als massieve sterrenstelsels buurstelsels opslokken, betekent dit dat er in de verre toekomst alleen maar grote sterrenstelsels zijn? Ja. Uiteindelijk zal zwaartekracht ervoor zorgen dat alle sterrenstelsels in groepen en clusters samensmelten om gigantische stelsels te vormen. “Maar dan moeten we nog wel geduld hebben”, zegt Robotham. “Dit gaat namelijk pas over vele tientallen miljarden jaren gebeuren.”