ASTRONOMIE  In 1964 ontdekte Halton Arp een sterrenstelsel met een merkwaardige uitsteeksel. Lange tijd dachten wetenschappers dat de streep een jet was: een permanente uitbarsting van materie. Uit een nieuw onderzoek blijkt dit niet het geval te zijn. Het streepje was slechts een planetoïde in ons zonnestelsel.

Het vreemde spiraalstelsel NGC 3303 (of Arp 192) werd in 2009 opnieuw gefotografeerd, nadat een amateurastronoom een jaar eerder verklaarde dat het streepje was verdwenen. Op de nieuwe foto ontbreekt inderdaad de jet. Het team van wetenschappers zochten meer foto’s van het stelsel, o.a. van het Sloan Digital Sky Survey. Ook daar was geen streep te zien.

Hoe kan zo’n belangrijke eigenschap van een sterrenstelsel in 45 jaar verdwijnen? Wel, misschien was het nooit een eigenschap van NGC 3303. Misschien bestaat de jet niet.

Het team nam contact op met het Minor Planet centrum om te kijken of het streepje werd veroorzaakt door een asteroïde. En inderdaad, het blijkt te gaan om TU240, een planetoïde die op 6 oktober 2002 is ontdekt door de Near Earth Asteroid telescoop. Toen NGC 3303 in ’64 door Arp werd gefotografeerd, bewoog de planetoïde voor het stelsel langs.


Links is de jet zichtbaar op een foto uit 1964, rechts is de jet verdwenen.