maven

Nog een paar dagen en dan is het zover: ruimtesonde MAVEN arriveert na een tien maanden lange reis bij Mars. En de ruimtesonde is er klaar voor, zo meldt NASA. Klaar om de geheimen van de Marsatmosfeer te onthullen.

Komende zondag – 21 september – moet het gaan gebeuren. Dan moet NASA’s Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN) zich in een baan rond de rode planeet gaan plaatsen. Daarmee komt een einde aan een tien maanden durende reis waarin MAVEN meer dan 710 miljoen kilometer aflegde.

Goed
“Tot op heden gaat het allemaal goed,” vertelt onderzoeker David Mitchell. “Zowel met de prestaties van de ruimtesonde als de lading.” Zowel MAVEN als de mensen op aarde die verantwoordelijk zijn voor de aankomst van MAVEN zijn er klaar voor.

Manoeuvres
Om MAVEN in een baan rond de rode planeet te plaatsen, zullen de komende dagen meerdere maatregelen genomen moeten worden. Allereerst krijgt MAVEN opdracht om zijn zes kleine raketmotoren aan te zetten. Die zullen gedurende 33 minuten actief zijn. Hierdoor remt MAVEN af, waardoor deze in een elliptische baan rond Mars kan worden getrokken. Zodra MAVEN zich in zijn baan bevindt, zullen over een periode van zes weken meerdere manoeuvres worden uitgevoerd om de ruimtesonde in zijn definitieve baan te plaatsen.

Atmosfeer
Het is de bedoeling dat MAVEN in eerste instantie een jaar lang onderzoek gaat doen naar Mars. De sonde is vooral geïnteresseerd in het bovenste deel van de atmosfeer van de rode planeet. De sonde zal onder meer de samenstelling en structuur ervan bestuderen. Ook moet MAVEN onderzoeken welke gassen uit de atmosfeer weten te ontsnappen en hoe de atmosfeer reageert op de zon en zonnewind. Onderzoeker Bruce Jakosky legt uit: “De missie van MAVEN richt zich op het beantwoorden van vragen zoals: waar ging het water dat op een jong Mars aanwezig was, naartoe? En waar ging de koolstofdioxide naartoe? Dat zijn belangrijke vragen als we de geschiedenis en het klimaat van Mars willen begrijpen en willen achterhalen in hoeverre de planeet in staat is om microbieel leven te herbergen.”

“MAVEN is een andere NASA-missie die de weg vrij moet maken voor onze reis naar Mars,” voegt onderzoeker Jim Green toe. “Robots en mensen zullen samen de rode planeet en het zonnestelsel gaan verkennen en fundamentele vragen over buitenaards leven gaan beantwoorden.”