aurora

NASA’s MAVEN-ruimtesonde heeft de afgelopen tijd twee natuurfenomenen waargenomen in de atmosfeer van Mars, namelijk een stofwolk op grote hoogte en poollicht nabij het oppervlak. Dit meldt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie in een persbericht.

De stofwolk zweeft 150 tot 300 kilometer boven het oppervlak. Wetenschappers hadden niet verwacht hier stof aan te treffen. Hoewel de oorsprong en samenstelling van het stof op dit moment nog niet bekend zijn, vormt de stofwolk geen bedreiging voor ruimtesondes die om Mars draaien. “Als deze stofwolk in de atmosfeer ontstaat, dan weten we nog niet alles over de Martiaanse atmosfeer”, zegt wetenschapper Laila Andersson van de universiteit van Colorado.

MAVEN arriveerde op 21 september 2014 bij Mars. Sinds zijn aankomst is de stofwolk al te zien. Het is dus nog onbekend of de wolk een tijdelijk fenomeen is of dat deze al een tijd bestaat, zoals Jupiters Grote Rode Vlek.

Aurora’s
Daarnaast observeerde MAVEN net voor de kerstdagen poollicht op Mars. Hoewel er al eerder aurora’s zijn waargenomen op Mars, blijkt nu dat het poollicht laag in de atmosfeer zichtbaar is. De elektrische deeltjes van de zon – die 100 keer energierijker zijn dan wanneer je een stroomschok uit een stopcontact krijgt – hebben direct toegang tot de atmosfeer van Mars, waardoor aurora’s op lagere breedtegraden zichtbaar zijn dan op aarde. Dit komt omdat Mars geen magnetisch veld heeft, zoals de aarde. Dit veld houdt op aarde veel straling van de zon tegen, maar is bij de polen zwakker, waardoor geladen deeltjes hier wel doordringen en poollicht veroorzaken.

Ultraviolette aurora's komen overal op Mars voor.

Ultraviolette aurora’s komen overal op Mars voor.

De MAVEN-ruimtesonde is uitgerust met allerlei instrumenten om de atmosfeer van de rode planeet te onderzoeken. De eerste paar maanden heeft de ruimtesonde al veel gegevens verzameld, o.a. over de hoeveelheid ozon in de atmosfeer van Mars en inzicht in de afbraak van water en koolstofdioxide.