Een onderzoek naar schildpadden in Mexico levert verrassende resultaten op: hun genen werden sterk bepaald door volken zoals de Maya’s.

De onderzoekers bestudeerden de schildpad Dermatemys mawii in drie verschillende gebieden. De drie gebieden worden van elkaar gescheiden door hoge bergen en bevonden zich zo ver van elkaar dat de wetenschappers verwachtten dat ze drie genetisch heel verschillende soorten aan zou treffen. Maar niets was minder waar.

Mix
“In plaats daarvan vonden we een mix,” legt onderzoeker Gracia González-Porter uit. Hoewel de dieren heel geïsoleerd leefden, waren ze blijkbaar toch al jaren met elkaar in contact. En dat kan maar op één manier gebeurd zijn. Mensen moeten ze samen hebben gebracht.

WIST U DAT…

…sommige schildpadden hun tong als snorkel gebruiken?

Dieet
En dat komt overeen met wat we van de oude inwoners van Mexico weten. “Eeuwenlang maakten deze soorten deel uit van het dieet van de Maya’s en andere inheemse volken die in dit gebied leefden,” zo schrijven de onderzoekers. “D. mawii was een heel belangrijke bron van voedsel.”

Tam
De schildpadden zijn heel tam en kunnen wel tegen een stootje. “Dat maakt transport gemakkelijker. Het schild beschermt ze. Mensen hadden geen diepvries en dus stopten ze de schildpadden in vijvers in hun achtertuin.” Maar wanneer er veel regen viel, liepen die vijvers over en ontsnapten de schildpadden. Vervolgens kruisten ze zich met andere soorten.

Het onderzoek naar de schildpadden werd gestart, omdat de soorten ernstig bedreigd worden. De schildpad is nog steeds een delicatesse en balanceert door de jacht op het randje van de afgrond.