mazelen

Nadat het mazelenvirus heeft toegeslagen, blijft het immuunsysteem van kinderen veel langer dan gedacht verzwakt. Het immuunsysteem kan tot wel drie jaar nadat kinderen de mazelen hebben gehad, kwetsbaar blijven.

Dat blijkt uit nieuw onderzoek. De resultaten zijn enigszins verrassend. Bekend was dat de mazelen tot serieuze gezondheidsproblemen kunnen leiden doordat het immuunsysteem van kinderen tijdelijk onderdrukt werd. Maar gedacht werd dat het immuunsysteem zo’n twee maanden nadat het virus toe heeft geslagen wel weer op volle kracht is. Onderzoek toont echter aan dat het immuunsysteem tot wel drie jaar nadat een kind de mazelen heeft gehad, verzwakt blijft. “In andere woorden: als je de mazelen krijgt, kun je drie jaar later nog overlijden aan iets waar je als je de mazelen niet zou hebben gehad niet aan zou zijn overleden,” stelt onderzoeker Jessica Metcalf.

“Als je de mazelen krijgt, kun je drie jaar later nog overlijden aan iets waar je als je de mazelen niet zou hebben gehad niet aan zou zijn overleden”

Uit eerder onderzoek is al gebleken dat de mazelen T-cellen aanvallen. T-cellen vormen het geheugen van ons immuunsysteem. Wanneer de mazelen toeslaan, ontstaat ‘geheugenverlies’. Ongeveer een maand nadat de mazelen opduiken, keren de T-cellen weer terug. Maar in plaats van te beschermen tegen infecties die ze eerder zijn tegengekomen, richtten ze zich enkel op de mazelen. Het duurt dus langer voordat de T-cellen weer helpen om tegen een breed scala aan ziekten te beschermen. Maar hoelang precies?

De onderzoekers keken daarvoor naar het aantal sterfgevallen onder kinderen in Europa en de Verenigde Staten, in het tijdperk dat er niet en wel gevaccineerd werd tegen de mazelen. Ze waren met name benieuwd of er een verband was tussen het opduiken van de mazelen en sterfte. De resultaten laten een zeer sterke correlatie zien tussen het opduiken van de mazelen en sterfte door andere ziekten. Gemiddeld leken kinderen zo’n 28 maanden nadat de mazelen toesloegen nog een verhoogde kans te hebben om aan een andere ziekte te overlijden. “In andere woorden: het beperken van het mazelvirus lijkt te leiden tot een afname in het aantal sterftes door toedoen van andere infectieziekten en dat is te wijten aan de indirecte effecten die de mazelinfectie op het menselijk immuunsysteem heeft,” vertelt onderzoeker Bryan Grenfell. Het onderzoek suggereert dan ook dat vaccineren tegen de mazelen niet alleen beschermt tegen de mazelen, maar indirect ook tegen andere infectieziekten.