De meeste kometen die zich in ons zonnestelsel ophouden zijn in een ander zonnestelsel gevormd. Dat concluderen onderzoekers. Toen de zon nog een jonge ster was zou deze wolken uit andere zonnestelsels met behulp van de zwaartekracht naar zich toe hebben getrokken.

De theorie is in strijd met de aanname dat de meeste kometen in de protoplanetaire schijf van de zon zijn ontstaan. Deze schijf – bestaande uit gas en materie – heeft zo’n 4,6 miljard jaar geleden ook andere planeten voortgebracht.

Oortwolk
Rondom de jonge zon ontstond lang, lang, lang geleden de Oortwolk. Deze wolk vol met komeetachtige materie bevindt zich op een lichtjaar van de zon en zou in de protoplanetaire schijf van de zon zijn ontstaan en bekende kometen als Halley, Hale-bopp en McNaught hebben voortgebracht. Maar sommige onderzoekers geloven niet langer dat de protoplanetaire schijf de Oortwolk heeft doen ontstaan.

Zwaartekracht
Grote vraag is nu dan ook: liggen de roots van de Oortwolk wel in dit zonnestelsel? De onderzoekers denken van niet en beweren dat het zwaartekrachtveld van de jonge zon zo sterk was dat grote wolken uit andere zonnestelsels en vol met komeetachtige materie naar de ster toetrokken en in de Oortwolk opgingen. Dat betekent dat de Oortwolk slechts voor een klein gedeelte uit materie van binnen ons zonnestelsel bestaat.

Computersimulatie
Het is niet voor het eerst dat onderzoekers suggereren dat kometen uit een ander zonnestelsel komen. In de jaren ’90 kwamen wetenschappers ook al met dat idee. Toen hadden ze echter niet de middelen om hun gelijk te halen. Maar die hebben de onderzoekers van nu wel. Ze gebruikten computersimulaties om te kijken hoe realistisch de theorie was. “Als we aannemen dat de protoplanetaire schijf van de zon gebruikt kan worden om de oorspronkelijke grootte van de Oortwolk te bepalen, kunnen we concluderen dat meer dan 90 procent van de waargenomen kometen uit de Oortwolk van buiten het zonnestelsel komen,” meent onderzoeker Harold Levinson.

Wetenschappers zijn enthousiast over de theorie. Zo meent astronoom Martin Duncan dat de vondsten kunnen leiden tot “de opwindende mogelijkheid dat de Oortwolk een potpourri aan materiaal uit andere zonnestelsels bevat.” Ook kan de theorie ons verder helpen als het gaat om de vorming van het universum. “Zestig jaar lang hebben we niet geweten hoe de Oortwolk zich vormde en zestig jaar hebben we gezocht naar een antwoord. Het is een missend puzzelstukje geweest en het kan ons helpen om de evolutie en de vorming van ons zonnestelsel te begrijpen.”