In het wetenschappelijke vakblad Nature schrijven onderzoekers dat minimaal 85 procent van 200.000 planetoïden in het binnenste deel van de asteroïdengordel fragmenten zijn van vijf of zes oude planeten.

Het is goed om dit te weten. “Als er ooit een planetoïde op ramkoers ligt met de aarde en we willen de baan van dit object afbuigen, dan moeten we weten waar de planetoïde van gemaakt is”, zegt astronoom Stanley Dermott van de universiteit van Florida.

De onderzoekers schrijven in het paper dat van de overige vijftien procent van de planetoïden in de asteroïdengordel en meteorieten op aarde nog niet bekend is waar ze van afkomstig zijn. Toch zouden ook deze objecten fragmenten kunnen zijn van dit vijf- of zestal planeten. “Ik zou niet verrast zijn als alle planetoïden in de asteroïdengordel – en dus niet alleen de exemplaren in het binnenste deel – te herleiden zijn naar dit kleine groepje planeten”, concludeert Dermott.

In de video hieronder legt Dermott uit waarom planetoïden onderling zoveel van elkaar verschillen. Dit komt omdat een planetoïde een fragment kan zijn van de korst van een planeet of van de kern van een planeet. Zo heeft de aarde een kern van ijzer, terwijl de buitenste lagen voornamelijk uit allerlei soorten gesteenten bestaan. Hierdoor hoeven planetoïden met dezelfde ‘moederplaneet’ niet op elkaar te lijken.

“We moeten de processen begrijpen die uiteindelijk ervoor hebben gezorgd dat de aarde ontstond”, zegt Dermott. “Dan kunnen we een vraag beantwoorden als: zijn er andere aardachtige planeten bij andere sterren?”