Wie is de grootste vervuiler van de ruimte? Dat is – hoe kan het ook anders – China! Zo’n veertig procent van het ruimteafval kreeg ooit het stempel ‘made in China’ opgedrukt, zo blijkt uit onderzoek. China wordt op de voet gevolgd door de Verenigde Staten: verantwoordelijk voor 27.5 procent van het afval. Rusland heeft 25.5 procent in omloop gebracht.

Dat China deze lijst aanvoert, heeft het land te danken aan haar militairen. Deze lanceerden in 2007 een raket om een kapotte weersatelliet te vernietigen. Het resultaat: 2800 scherven die nu nog steeds rondzweven. Dat tikt natuurlijk lekker aan.

In totaal zweven er rondom de aarde zo’n 10.000 stukken of stukjes afval. Overigens snijden de grootvervuilers vooral zichzelf in de vingers: satellieten die grootse ontdekkingen moeten doen, stuiten regelmatig op rondslingerende restjes. En dat hindert de missie. Vorig jaar zorgde het ruimteafval pas echt voor problemen toen een ontmantelde Russische satelliet in botsing kwam met een tweede exemplaar dat nog volop in de roulatie was.

Russische wetenschappers stelden onlangs voor om alle voorwerpen die rondom de aarde zweven constant in de gaten te houden. Zo moeten botsingen voorkomen worden. Steeds meer landen lijken wel iets in dat idee te zien.