Hoe ontstaat een type Ia supernovaexplosie? Er zijn twee mogelijkheden: een witte dwerg verzamelt teveel materie of twee witte dwergen botsen tegen elkaar. Wetenschappers zijn erachter gekomen dat veel meer type Ia supernova’s worden veroorzaakt door botsende witte dwergen dan door te zware witte dwergen.

Wanneer een witte dwerg teveel materiaal verzamelt – en een kritieke massalimiet overschrijdt – dan ontploft het object. Dit zien waarnemers als een supernova-explosie. Echter duurt het miljoenen jaren voordat een witte dwerg voldoende materie heeft verzameld om te exploderen. Het is onlogisch dat een witte dwerg daar zo lang mee bezig is, want dan zou het heelal gevuld moeten zijn met heel veel röntgenstraling. De hoeveelheid röntgenstraling is in sterrenstelsels dertig tot vijftig keer minder dan verwacht. Dit blijkt uit observaties van het Chandra röntgenobservatorium.

Het ziet er dus naar uit dat de meeste type Ia supernova-explosies ontstaan door botsende witte dwergen. En dat is bizar, want voorheen dachten wetenschappers juist dat hamsterende witte dwergen de meeste type 1a explosies veroorzaken.

Naast type Ia explosies zijn er meerdere soorten supernovaexplosies. Type Ib en Ic supernova’s ontstaan door Wolf-Rayet sterren die aan het einde van hun leven zijn. Type II supernova’s ontstaan door zware sterren die aan het einde van hun leven zijn. Het verschil de twee types is dat er bij type Ib en Ic supernova’s geen waterstof wordt gevonden, bij type II supernova’s is dit wel het geval.