Nieuw onderzoek kan mogelijk verklaren waarom meisjes sneller volwassen worden dan jongens. Hun brein begint eerder aan een reorganisatie die de hersenen een stuk efficiënter maakt.

Wanneer we ouder worden, reorganiseert ons brein zich. Het aantal verbindingen loopt daarbij terug.

“Het selectieve karakter van de reorganisatie verklaart waarom de hersenfunctie ondanks dat er verbindingen wegvallen niet verslechtert, maar juist verbetert”

Weloverwogen
Uit een onderzoek onder 121 proefpersonen die tussen de vier en veertig jaar oud waren, blijkt dat het brein heel weloverwogen reorganiseert. Zo loopt het totale aantal verbindingen inderdaad terug, maar zijn er ook verbindingen die vrijwel onaangetast blijven. Het gaat dan met name om lange bedradingen die we nodig hebben om verschillende soorten informatie te combineren. “Deze verbindingen zijn moeilijk te bewerkstelligen en onderhouden, maar zijn cruciaal voor een snelle en efficiënte verwerking van informatie,” legt onderzoeker Marcus Kaiser uit. “Als je denkt aan een sociaal netwerk dan zie je dat nabije vrienden je heel vergelijkbare informatie geven: je hoort hetzelfde nieuws van verschillende mensen. Mensen uit andere steden of landen zijn sterker geneigd je nieuwe informatie te geven.” En zo is het ook met de lange verbindingen in het brein. “Sommige informatie in één deel van het brein kan heel overvloedig zijn, terwijl informatie van andere hersendelen weer belangrijk is om de buitenwereld te kunnen begrijpen.” Verschillende soorten informatie moeten daarbij samenkomen. Als voorbeeld noemt Kaiser een stem die we horen die gecombineerd moet worden met informatie over hoe de bijbehorende persoon eruit ziet.

Verbetering
Het onderzoek laat zien dat het brein een stuk efficiënter wordt door de selectieve reorganisatie. Het selectieve karakter van de reorganisatie verklaart waarom de hersenfunctie ondanks dat er verbindingen wegvallen niet verslechtert, maar juist verbetert.

Uit het onderzoek blijkt ook dat de reorganisatie onder meisjes eerder start. Het kan mogelijk verklaren waarom meisjes eerder volwassen worden. “Het verlies aan verbindingen tijdens de ontwikkeling van het brein kan de hersenfunctie verbeteren doordat het netwerk efficiënter gaat werken,” legt onderzoeker Sol Lim uit. Ze vergelijkt het net als Kaiser met een sociaal netwerk. “In plaats van met heel veel willekeurige mensen te spreken, is het veel efficiënter om een aantal mensen die al heel lang in een bepaald gebied wonen naar de weg te vragen. Op een vergelijkbare manier is het verminderen van het aantal verbindingen in het brein een manier om je te richten op essentiële informatie.”