De mens mag dan afstammen van de aap, Australische wetenschappers hebben nu een voorouder ontdekt die nog enkele miljoenen jaren ouder en een stuk zachter is. Uit hun onderzoek blijkt dat sponsdieren hun genen voor bijna 70 procent met de mens delen. Zij bestudeerden de zeer oude zeedieren in het Great Barrier Reef.

De wetenschappers ontdekten dat met name de genen die geassocieerd worden met ziektes als kanker zowel bij sponsdieren als bij mensen voorkomen.

Volgens onderzoeker Bernard Degnan kan het onderzoek dan ook leiden tot een doorbraak in de studie naar kanker en stamcellen. “Sponsdieren beschikken als het gaat om stamcellen over de Heilige Graal,” beweert hij. Door te onderzoeken hoe de genen en stamcellen in de sponsdieren werken, kunnen wetenschappers meer te weten komen over de menselijke stamcellen.

De wetenschappers namen puur DNA af van embryo’s van sponzen en analyseerden dit. Het onderzoek duurde zo’n vijf jaar. De resultaten publiceerden ze deze week in het blad Nature.