Nieuw onderzoek wijst erop dat we genetisch gezien meer met de gorilla gemeen hebben dan gedacht.

Onderzoekers hebben de laatste jaren niet alleen het genoom van mensen, maar ook het genoom van mensapen in kaart gebracht. De chimpansee en de orangoetan bijvoorbeeld. De enige aap waarvan we nog geen volledig beeld van het genetisch materiaal hadden, was de gorilla. Maar daar hebben onderzoekers nu verandering in gebracht. En dat levert opvallende resultaten op.

Vijftien procent
Uit het onderzoek blijkt dat we nauwer verwant zijn aan de chimpansee dan aan de gorilla. Maar een groot deel van het menselijk genoom lijkt sterker op dat van de gorilla dan op dat van de chimpansee, zo is in het blad Nature te lezen. Hoewel ons genoom als geheel dus sterker op dat van de chimpansee lijkt, zijn er opvallend veel gebieden (ongeveer vijftien procent) die meer overeenkomsten vertonen met de gorilla. En ongeveer vijftien procent van het genoom van de chimpansee lijkt sterker op dat van de gorilla dan op dat van ons.

WIST U DAT…

…een gorilla die zijn tanden bloot lacht dat helemaal niet slecht bedoelt?

Gehoor
Het onderzoek maakt de wetenschappers een stuk wijzer. “We ontdekten dat gorilla’s veel genetische veranderingen met de mens delen,” vertelt onderzoeker Chris Tyler-Smith. “Waaronder de evolutie van het gehoor. Wetenschappers suggereerden dat de snelle evolutie van genen die het menselijk gehoor betreffen, samenhing met de evolutie van taal. Onze resultaten trekken dat in twijfel, omdat gehoor-genen in gorilla’s met dezelfde snelheid als in mensen zijn ontstaan.”

Scheiding
Ook kunnen de onderzoekers nu nog beter achterhalen wanneer de verschillende soorten ieder huns weegs gingen. De gorilla verliet de tak die leidde tot de moderne mens en chimpansee ongeveer tien miljoen jaar geleden. Veel recenter splitste de tak van de gorilla zich weer op: ongeveer één miljoen jaar geleden ontstonden de oostelijke en westelijke gorilla.

Met het genoom van de gorilla is de puzzel nu compleet. Wetenschappers hebben alle mensapen die vandaag de dag nog voorkomen bestudeerd.