Zee-egels zijn uitgegroeid tot een lekkernij en er zijn tegenwoordig zelfs ‘zee-egelboerderijen’. Maar daar gaat het fout: de zee-egel wordt een kannibaal.

De zee-egels worden gehouden in overvolle tanks met weinig voedsel. De dieren hebben dan ook geen keus en beginnen elkaar op te eten, zo blijkt uit nieuw onderzoek. Met name in China en Japan is de zee-egel een populaire lekkernij en daar bevinden zich dan ook veel bedrijven die de dieren fokken.

Stress
In het wild zijn geen gevallen bekend van zee-egels die elkaar opeten. De wetenschappers gaan er dan ook vanuit dat het de mens is die de zee-egel tot deze resolute daad leidt. Helemaal nieuw is dat niet. Ook andere soorten – zoals bijvoorbeeld kreeft en garnalen – eten elkaar op als ze zeer gestrest zijn.

WIST U DAT…

Geen verdediging
Wanneer de ene zee-egel zijn zinnen eenmaal gezet heeft op de andere loopt dat meestal verkeerd af. “Een zee-egel kan zich niet verdedigen: de zee-egel kan niet terugvechten,” vertelt onderzoeker Cristina Richardson. “De enige verdediging die het dier heeft, is dat hij weg kan gaan en de stekels helpen natuurlijk ook.”

Opeten
De onderzoekers zijn er meerdere malen getuige van geweest dat de zee-egels elkaar opeten. De aanvaller nuttigt eerst de stekels. Het slachtoffer kan dan niets meer doen. Daarna eet de aanvaller de organen op. Na zo’n 24 uur zijn alle voedzame delen weg.

Uit het onderzoek blijkt dat de dichtheid van het aantal dieren in de tank doorslaggevend is voor het gedrag. Wanneer zo’n tachtig procent van het oppervlak van de tank bezet was, werd twintig procent van alle zee-egels een kannibaal. Voor de kleine zee-egels moet dan het meest worden opgepast: deze moeten nog groeien en gaan ver om die groei mogelijk te maken.

Bovenstaande foto is gemaakt door Steven van Tendeloo (via Wikimedia Commons).