Al jaren op rij stijgt de maximale levensduur van de mens. Maar dat houdt een keer op, natuurlijk. En wel nu. Het betekent dat de gemiddelde maximale levensduur blijft steken op 115 jaar.

Wetenschappers van het Albert Einstein College of Medicine trekken die conclusie in het blad Nature. Ze baseren zich op gegevens uit de Human Mortality Database. Deze database bevat gegevens (waaronder sterftecijfers) van meer dan veertig landen.

Verder lezen
Meer weten over de ontwikkeling die de levensverwachting doormaakte? En hoe dat in Nederland ging? Lees dan ook eens dit uitgebreide achtergrondartikel dat draait om de vraag ‘Worden wij Nederlanders straks massaal 100 jaar of ouder?’.

Steeds langer leven
Uit de gegevens blijkt dat de levensverwachting al jarenlang stijgt. Het deel van elk geboortecohort (dat wil zeggen: een groep mensen die allemaal in hetzelfde jaar geboren zijn) dat een hoge leeftijd bereikt (zeventig jaar of ouder) neemt al sinds 1900 met elk kalenderjaar toe.

Honderdjarigen
Steeds meer mensen worden dus zeventig jaar of ouder. Maar het aantal mensen dat ouder wordt dan 100, is niet heel sterk toegenomen. “Deze ontdekking wijst erop dat de menselijke levensduur een limiet heeft,” stelt onderzoeker Jan Vijg.

110 kaarsjes op de taart
Vijf en collega’s verkenden dat idee verder door zich over de International Database on Longevity te buigen. Ze richtten zich op mensen die tussen 1968 en 2006 110 jaar of ouder waren geworden. De leeftijd waarop mensen uit deze groep stierven, steeg snel tussen de jaren zeventig en het begin van de jaren negentig, maar daarna niet meer. Opnieuw suggereerde het dat de menselijke levensduur een limiet kent. En die limiet hebben we ergens rond 1997 reeds bereikt, zo stellen de onderzoekers.

“Vooruitgang in de strijd tegen infectie- en chronische ziekten kan een boost geven aan de gemiddelde levensduur, maar niet aan de maximale levensduur”

125 jaar is de max
En wat is die maximale levensduur dan precies? Ook dat kunnen de onderzoekers uit de bestudeerde gegevens afleiden. De gemiddelde maximale levensduur van de mens is 115 jaar (uitzonderingen zoals de 122-jarige Jeanne Calment daargelaten). Daarnaast berekenen ze dat een leeftijd van 125 jaar de absolute limiet is als we het over de levensduur van de mens hebben. Dat betekent dat de kans dat in een gegeven jaar ergens op de wereld een 125-jarige te vinden is, kleiner is dan 1 op 10.000.

Gemiddelde versus maximale levensduur
“Demografen en biologen hebben betoogd dat er geen reden is om te denken dat de stijging van de levensverwachting snel ten einde komt,” vertelt Vijg. “Maar onze gegevens suggereren sterk dat dit al gebeurd is en wel in de jaren negentig (…) Vooruitgang in de strijd tegen infectie- en chronische ziekten kan een boost geven aan de gemiddelde levensduur, maar niet aan de maximale levensduur.”

Moeten we het idee van 200 jaar oud worden dan echt laten varen? Vijg houdt een slag om de arm. “Hoewel het denkbaar is dat er therapeutische doorbraken komen die de menselijke levensduur over de berekende limiet tillen, zullen zulke vooruitgangen de vele genetische varianten die blijkbaar samen de menselijke levensduur bepalen, moeten zien te overweldigen.”