Frank Fenner is pessimistisch over de toekomst van de mens. “De homo sapiens zullen uitsterven, misschien zelfs binnen honderd jaar.” Het lijkt onredelijk om Fenner het stempel ‘gek’ op te drukken. Hij is een zeer gerespecteerde wetenschapper die onder meer de pokken de wereld uit hielp.

Schrale troost: niet alleen de laatste mens verdwijnt van de aardbodem. “Veel andere dieren ook,” vertelt Fenner. “Het is een onomkeerbare situatie. Ik denk dat het te laat is.”

Paaseiland
Het grootste probleem is volgens hem de bevolkingsgroei en de onbegrensde consumptie en klimaatverandering die daaruit voortvloeien. “We zullen hetzelfde lot ondergaan als de mensen op Paaseiland. De klimaatverandering is nog maar net begonnen, maar we zien nu al opmerkelijke veranderingen in het weer.”

Wereld
“De eerste mensen hebben aangetoond dat ze zonder wetenschap en de productie van koolstofdioxide en klimaatverandering zo’n 40.000 tot 50.000 jaar konden leven. Maar de wereld kan dat niet. Het menselijk geslacht gaat dezelfde kant op als de soorten die we hebben zien verdwijnen.”

Hoop
Fenner is niet alleen. Er zijn meer collega’s die het somber inzien. Ecoloog Stephen Boyden bijvoorbeeld. Hij is een collega van Fenner en ziet onder veel ecologen dezelfde somberheid. “Frank kan gelijk hebben, maar sommigen van ons hebben nog steeds de hoop dat mensen zich bewust worden van de situatie en de revolutionaire veranderingen die nodig zijn in gang zetten. Dat is ook waarin Frank en ik van elkaar verschillen. We zijn ons allebei bewust van de situatie, maar ik accepteer niet dat het al te laat is. Als er een sprankje hoop is dan is het de moeite waard om het probleem op te lossen.” Of dat ook gaat lukken, is een ander verhaal. “We hebben de wetenschappelijke kennis om het te doen, maar de politieke wil is er niet.”

Oorlog
Naar verwachting zal het aantal mensen dit jaar nog de 6.9 miljard aantikken. En dat zorgt voor problemen, zo houdt Fenner vol. “Als de bevolking blijft groeien tot zeven, acht of negen miljard dan zullen er door voedseltekorten veel oorlogen komen. De kleinkinderen van de huidige generatie zullen in een veel moeilijkere wereld moeten leven.”

De 95-jarige Fenner werkte niet alleen het pokkenvirus de wereld uit, maar schreef ook mee aan zo’n 22 boeken. Tevens publiceerde hij honderden wetenschappelijke artikelen en ontving hij vele awards voor zijn werk.