Een rat die op een koraaleiland in het noorden van het Great Barrier Reef leeft, is mogelijk het eerste zoogdier dat door toedoen van antropogene klimaatverandering is uitgestorven.

De Bramble Cay-mozaïekstaartrat is in 2009 voor het laatst gespot. Begin 2014 probeerden onderzoekers de rat nog eens op te zoeken, zonder resultaat. Eind 2014 werd een nieuwe poging ondernomen. Onderzoekers zochten overdag naar de ratten en gebruikten ’s nachts vallen en camera’s in de hoop een levende Bramble Cay-mozaïekstaartrat te vangen of in ieder geval te spotten. Maar wederom: zonder resultaat. En dus kunnen de onderzoekers eigenlijk maar één conclusie trekken. De rat is uitgestorven.

En de onderzoekers denken wel te weten hoe dat komt. Tijdens hun zoektocht naar de rat, vonden ze aanwijzingen dat het laagliggende koraaleiland de laatste decennia herhaaldelijk onder water is komen te staan. Hierdoor werd het leefgebied van de rat kleiner. Tevens is het aannemelijk dat ratten tijdens de overstromingen de dood vonden. Dat het eilandje onder water is komen te staan, heeft volgens de onderzoekers twee redenen. Ze wijzen op de stijgende zeespiegel en de steeds extremere stormen in dit gebied, beide factoren zijn gevolgen van de door mensen veroorzaakte klimaatverandering.

“Dit is mogelijk de eerste beschreven extinctie van een zoogdier die te wijten is aan de antropogene klimaatverandering,” zo stellen de onderzoekers. Maar ze houden nog een slag om de arm. Er zijn aanwijzingen dat de Bramble Cay-mozaïekstaartrat oorspronkelijk uit Papoea Nieuw-Guinea komt. Als dat klopt, is het wellicht mogelijk dat daar nog Bramble Cay-mozaïekstaartratten of dieren die daar nauw aan verwant zijn, te vinden zijn. “In dit stadium lijkt het nog te vroeg om te stellen dat de Bramble Cay-mozaïekstaartrat wereldwijd is uitgestorven,” zo schrijven de onderzoekers. Maar in Australië lijkt ‘ie toch echt niet meer voor te komen. En dat is dus waarschijnlijk allemaal onze schuld.