Wetenschappers hebben stukjes van een 1,5 miljoen jaar oude schedel teruggevonden die erop wijzen dat vlees eten in die tijd al heel gewoon was. En dat zou betekenen dat wij mensen al veel eerder dan gedacht met enige regelmaat vlees op het menu hadden staan.

Uit eerdere onderzoeken bleek al dat oude mensachtigen al vlees aten. Maar grote vraag was: aten ze met enige regelmaat vlees of kwam dat slechts sporadisch voor? Lang was dat lastig vast te stellen. Maar een nieuwe vondst brengt daar verandering in.

Kind
De onderzoekers ontdekten de fragmenten van de schedel in Tanzania. De schedel is zo’n 1,5 miljoen jaar oud en behoort toe aan een een kindje dat nog net geen twee jaar oud was. De schedel vertoont beschadigingen die erop wijzen dat het kind aan bloedarmoede leed.

De schedelfragmenten en beschadigingen eraan. Foto’s: Dominguez-Rodrigo M, Pickering TR, Diez-Martin F, Mabulla A, Musiba C, et al. (2012) Earliest Porotic Hyperostosis on a 1.5-Million-Year-Old Hominin, Olduvai Gorge, Tanzania. PLoS ONE 7(10): e46414. doi:10.1371/journal.pone.0046414.

Bloedarmoede en vlees
Maar hoe kan die bloedarmoede nu bewijzen dat mensen in die tijd al regelmatig vlees aten? Dat leggen de onderzoekers in het blad PLoS ONE uit. De beschadigingen aan de botten wijzen erop dat het eten van vlees zo normaal was dat wanneer kinderen het niet aten, ze last kregen van bloedarmoede. Waarschijnlijk ontstond de bloedarmoede toen het kind van moedermelk overstapte op vast voedsel, maar geen vlees kreeg. Een andere mogelijkheid is dat het kindje nog steeds moedermelk dronk en dat de moeder te weinig vlees at. In beide gevallen bewijst de bloedarmoede dat deze oude mensen 1,5 miljoen jaar geleden al joegen en zich lichamelijk helemaal hadden ingesteld op het eten van vlees.

Voor onderzoekers is het heel belangrijk om te weten wanneer mensen begonnen met het regelmatig eten van vlees. “Vlees eten was een belangrijke factor die invloed had op het groter worden van het brein van de oude mensachtigen, de sociale organisatie en geografische bewegingen,” schrijven de onderzoekers.