Het zou betekenen dat mensachtigen Afrika veel eerder verlieten dan tot op heden werd aangenomen.

Dat schrijven onderzoekers in het blad Nature. Ze baseren zich op opgravingen op het lössplateau in China. In opeenvolgende aardlagen werden tientallen stenen gereedschappen aangetroffen die er sterk op wijzen dat dit gebied tussen 1,3 en 2,1 miljoen jaar geleden mogelijk vrijwel continu of in ieder geval herhaaldelijk door mensachtigen bewoond is geweest.

Oudste bewijs?
Het is een spectaculaire vondst die suggereert dat mensachtigen al veel eerder buiten Afrika te vinden waren dan gedacht. Als de dateringen kloppen, is het tevens het oudste bewijs voor de aanwezigheid van mensachtigen dat tot op heden buiten Afrika is aangetroffen.

Georgië
Het oudste bewijs voor de aanwezigheid van mensachtigen buiten Afrika dat ons tot voor kort bekend was, werd ontdekt in Georgië. Het gaat om gereedschappen en botten van Homo erectus die tot zo’n 1.85 miljoen jaar oud zijn. Tevens zijn in China en op Java fossiele resten van mensachtigen aangetroffen die tussen de 1.5 en 1.7 miljoen jaar oud zijn.

Dieren
Maar nu zijn in China dus meer dan 2 miljoen jaar oude sporen van mensachtigen ontdekt. Naast de stenen gereedschappen zijn ook resten van dieren gevonden. Onduidelijk is of de aangetroffen gereedschappen gebruikt zijn om die dieren te slachten. Vervolgonderzoek zal dat uit moeten wijzen.

De implicaties van de vondst zijn hoe dan ook enorm. Dit is namelijk de eerste aanwijzing dat mensachtigen zich meer dan 2 miljoen jaar geleden al (ver) buiten Afrika begaven. Hoe ze zich precies verspreid hebben vanuit het meer dan 14.000 kilometer verderop gelegen Oost-Afrika blijft voor nu een raadsel.