oog

Lang dachten onderzoekers dat het menselijk oog niet in staat was om infrarood licht te zien. Maar een nieuwe studie veegt die conclusie van tafel. Onder bepaalde omstandigheden is ons netvlies toch in staat om infrarood licht te detecteren.

Die conclusie trekken onderzoekers van de Washington University School of Medicine. Ze baseren zich op experimenten. Ze verzamelden cellen uit het netvlies van muizen en mensen. Met behulp van lasers creëerden ze pulsen van infrarood licht. Wanneer die korte pulsen boordevol infrarode lichtdeeltjes zaten, werden de licht detecterende cellen in het netvlies soms dubbel door de infrarode energie geraakt. En wanneer dat gebeurde, waren de cellen in staat om het infrarode licht waarvan gedacht werd dat we het niet konden zien, waar te nemen.

Wetenschappers zien laserlicht
Het idee voor het experiment ontstond in het laboratorium nadat een aantal onderzoekers aangaf tijdens het werken met infrarode lasers zo af en toe flitsen van groen licht te zien. En dat terwijl de krachtige infrarode lasers eigenlijk lichtgolven af gaven waarvan gedacht werd dat men ze niet kon zien. “Ze waren in staat om laserlicht te zien dat buiten het zichtbare spectrum valt en we wilden echt achterhalen hoe ze in staat waren om onzichtbaar licht te zien,” vertelt onderzoeker Frans Vinberg.

Fotonen en fotopigmenten
Normaal gesproken absorbeert het netvlies een foton (lichtdeeltje), waarbij de samenstelling van fotopigmenten in het netvlies verandert en het proces waarbij licht wordt omgezet in zicht begint. Wanneer er zichtbaar licht op ons netvlies valt, absorbeert elk fotopigment één foton. Maar door heel veel fotonen in een korte laserpuls te stoppen, kan het zijn dat één fotopigment twee fotonen tegelijkertijd absorbeert en de gecombineerde energie van die twee fotonen is genoeg om het pigment te activeren en het oog iets te laten zien dat normaal gesproken onzichtbaar is.

Onderzoekers hopen dat hun studie ertoe leidt dat het oog in de toekomst nog beter bestudeerd kan worden. Door infrarood laserlicht op het oog te werpen, kunnen doktoren wellicht bepaalde delen van het netvlies stimuleren om meer te weten te komen over de structuur en functie van het netvlies in gezonde en ongezonde ogen.