Stamcellen uit menselijke hersenen die zijn getransplanteerd in de hersenen van pasgeboren ratten, zijn volwassen geworden en kunnen net zo goed functioneren als normale rattencellen. Dit is een doorbraak. Wellicht is het in de toekomst mogelijk om mensen met hersenschade – bijvoorbeeld door epilepsie of Parkinson – te behandelen met hun eigen stamcellen.

De volwassen stamcellen in de ratten konden in verschillende soorten hersenweefsel transformeren. Het maakte niet uit waar de wetenschappers de cellen plaatsten, want op iedere plek functioneerden deze cellen goed. Dus ook in de neocortex (betrokken bij hogere functies, zoals zintuigelijke waarneming, taal en abstract denken) en de hippocampus (houdt zich bezig met herinneringen op korte termijn).

Steven Roper van de universiteit van Florida haalde volwassen stamcellen uit het hersenweefsel van een tienermeisje. Samen met collega Dennis Steindler vermenigvuldigde hij de cellen in het laboratorium. Vervolgens werden ze genetisch aangepast, zodat ze groen licht gaven in ultraviolet licht.

Daarna plaatste Roper de cellen in de hersenen van pasgeboren ratten. Drie weken later onderzocht hij de hersenen van de ratten. Verrassend genoeg trof hij de groene cellen overal in de hersenen aan. “De cellen zijn volwassen neuronen geworden en voeren verschillende taken uit”, aldus Roper.

Uit een test bleek dat de cellen goed werkten, ook al waren ze oorspronkelijk afkomstig uit menselijke hersenen.

Roper hoopt dat het in de toekomst mogelijk is om stamcellen uit hersenweefsel van een patiënt te halen, deze vervolgens te vermenigvuldigen in een laboratorium en in verschillende cellen te veranderen. Deze cellen worden teruggeplaatst in de hersenen van de patiënt. Wellicht een alternatieve methode om een patiënt met een hersenziekte te genezen?