hersenscan

Nieuw onderzoek wijst er voorzichtig op dat sommige mensen die zich in een vegetatieve staat bevinden, pijn kunnen voelen.

Onderzoekers trekken die conclusie nadat ze dertig mensen in een vegetatieve staat bestudeerden. Ze gaven de mensen elektrische schokjes in de vinger en bestudeerden met behulp van hersenscans wat er in het brein gebeurde.

Verschillende delen van het brein zijn verantwoordelijk voor het verwerken van pijn. Zo is er een deel dat onplezierige prikkels opmerkt. Wanneer alleen dit deel actief is, ervaren we de onplezierige prikkel nog niet als pijn. Daarvoor moet eerst nog een ander deel van het brein actief worden: het deel dat emoties aan de prikkel verbindt.

Zestien van de patiënten lieten in reactie op de prikkel ieder geval hersenactiviteit in één van deze twee delen zien. Zeven alleen in het deel dat prikkels opmerkt. Negen lieten ook activiteit zien in het deel dat een emotie aan die prikkels verbindt. “We veronderstellen dan ook dat in ieder geval sommige van deze patiënten pijn kunnen ervaren,” zo schrijven de onderzoekers in het blad Brain and Behavior. Artsen zouden daar bij de behandeling van patiënten rekening mee moeten houden.