Wetenschappers hebben ontdekt dat mestkevers er mobiele airco’s op nahouden. Zodra de kevertjes oververhit dreigen te raken, klimmen ze op hun zelf geknutselde bolletje mest om af te koelen. En dat werkt prima!

Mestkevers maken bolletjes mest en rollen deze snel weg. Ze doen dat om te voorkomen dat andere mestkevers er met hun buit vandoor gaan. Maar dat is hard werken: soms duwen de kevers tegen bollen die vijftig keer zwaarder zijn dan zijzelf.

Oververhit
Het is een activiteit waarbij de mestkevers heel gemakkelijk oververhit kunnen raken. Maar gelukkig kan het bolletje mest ook dan helpen. “De kevers klimmen op hun ballen wanneer hun voorpootjes en hoofden oververhit raken,” vertelt onderzoeker Marcus Byrne. “We ontdekten dit gedrag per ongeluk toen we de ‘oriëntatiedans’ die kevers op hun bolletje uitvoeren om te achterhalen welke kant ze op moeten, bestudeerden. We ontdekten dat ze veel vaker op hun ballen klommen wanneer de zon hoog aan de hemel stond.”

WIST U DAT…

…een wereld zonder insecten waarschijnlijk een stuk minder lekker is?

Pootjes
Een experiment met de kevers bevestigt dat het echt de hete pootjes van de kevers zijn die de insecten aanzetten om op de bol te klimmen. De onderzoekers brachten bij een aantal kevers een soort schoentjes gemaakt van silicone aan. Deze beschermden de pootjes tegen hitte. “Tot onze grote verbazing werkte dit echt: kevers met schoenen aan klommen veel minder vaak op hun ballen,” vertelt onderzoeker Jochen Smolka.

Wrijven
De onderzoekers ontdekten ook dat de insecten wanneer ze midden op de dag (wanneer de temperatuur het hoogst was) op hun ballen klommen, vaak over hun hoofdjes wreven. Waarschijnlijk verspreiden ze zo uitgebraakte vloeistoffen over hun pootjes en hoofden om verder af te koelen. Opvallend genoeg doen de dieren dit alleen als het echt warm is: midden op de dag, dus.

Het is best uniek: nog nooit hebben onderzoekers gezien dat een insect er een mobiele schuilplaats tegen de hitte op nahoudt. “Evolutie is verbazingwekkend goed in staat om bestaande structuren voor nieuwe doeleinden te gebruiken: in dit geval: een bron van voedsel gebruiken voor het regelen van de temperatuur.”