Maar ondertussen zijn ze mogelijk al wel besmettelijk.

Dat blijkt uit een nieuw onderzoek, verschenen in het blad Annals of Internal Medicine. Voor het onderzoek analyseerden wetenschappers de gegevens van 181 met het virus besmette mensen waarvan ongeveer bekend was wanneer ze het virus opliepen en wanneer ze de eerste symptomen vertoonden. Het stelt de onderzoekers in staat om vrij nauwkeurig vast te stellen hoelang de incubatieperiode – de periode tussen het moment waarop mensen het virus oplopen en het moment waarop de eerste symptomen zich aandienen – voor het COVID-19-virus duurt.

Resultaten
Gemiddeld blijken mensen na aan het virus te zijn blootgesteld, pas na vijf dagen symptomen te vertonen. Bij vrijwel alle mensen die symptomen gingen vertonen, dienden deze zich in ieder geval binnen 12 dagen aan.


In lijn met protocol
Het zijn belangrijke bevindingen, die de maatregelen van de Wereldgezondheidsorganisatie, maar ook ons eigen GGD, onderschrijven. Nu is het zo dat mensen die koorts ontwikkelen en in de afgelopen 14 dagen in een gebied zijn geweest waar het virus wijdverspreid is, in aanmerking komen voor een test. En contacten van coronapatiënten worden gedurende 14 dagen gemonitord. Die maatregelen lijken op hun plaats, aangezien de meeste mensen die symptomen ontwikkelen, dat binnen 12 dagen doen.

Verschillende reacties
Wat het onderzoek verder duidelijk laat zien, is dat iedereen weer net iets anders op het virus reageert. Gemiddeld blijken mensen zo’n vijf dagen na blootstelling aan het virus de eerste symptomen te vertonen. Maar er zijn ook mensen die dat pas later doen. En anderen krijgen al symptomen binnen twee dagen na blootstelling aan COVID-19. “Elk immuunsysteem reageert anders op de infectie,” vertelt onderzoeker Stephen Lauer aan Scientias.nl. “De variatie die we zien binnen de incubatieperiode voor COVID-19 is niet ongebruikelijk.” Verder blijkt de incubatieperiode van het nieuwe coronavirus overeen te komen met die van twee andere bekende coronavirussen die eerder al voor problemen zorgden. “De incubatieperiode voor COVID-19 is vergelijkbaar met die van SARS en MERS,” aldus Lauer.

Vervolgonderzoek
Eén belangrijke vraag blijft echter ook na dit onderzoek onbeantwoord. Namelijk: zijn met het coronavirus besmette mensen ook tijdens de incubatieperiode – dus vóór ze symptomen krijgen – al besmettelijk? Er zijn voorzichtige aanwijzingen dat ook mensen met milde symptomen en zelfs mensen zonder symptomen het virus over kunnen dragen. De onderzoekers waarschuwen dan ook dat het moment waarop iemand besmettelijk wordt weleens in de incubatieperiode kan vallen. Het zou het bestrijden van het virus er vanzelfsprekend niet gemakkelijker op maken. Lauer hoopt dat vervolgonderzoek spoedig meer inzicht geeft in het moment waarop mensen die het coronavirus onder de leden hebben, het ook door kunnen geven aan anderen.


De stand van zaken
Het nieuwe coronavirus dook eind december op in de Chinese regio Wuhan. En vanaf dat moment ging het snel. De afgelopen maanden zijn in China alleen al meer dan 80.000 mensen met het virus besmet geraakt. Wereldwijd zijn er inmiddels meer dan 114.500 besmettingen gemeld. Meer dan 4000 mensen zijn aan de gevolgen van het virus gestorven. Na China is Italië het hardst getroffen. Het land heeft in zeer korte tijd al meer dan 9100 besmettingen gemeld, ook zijn er al honderden mensen aan het virus overleden. Ook Zuid-Korea en Japan – met beiden meer dan 7000 besmettingen – zijn hard getroffen. In Nederland zijn in korte tijd 321 mensen met het virus besmet geraakt. De meeste van deze patiënten liepen het virus in het buitenland op. Drie Nederlanders zijn al aan het virus overleden. In een poging het virus in te dammen, roept het RIVM eenieder op om goed en regelmatig de handen te wassen, te hoesten en niezen in de binnenkant van de elleboog en papieren zakdoekjes te gebruiken. Gisterenavond werd bovendien een nieuwe maatregel van kracht: mensen worden opgeroepen om geen handen meer te schudden.

Over het virus
Het nieuwe coronavirus openbaart zich middels klachten zoals koorts en hoesten. In veel gevallen komen mensen er vanzelf weer bovenop. Het virus blijkt echter met name gevaarlijk te zijn voor mensen die al wat ouder zijn of reeds een kwetsbare gezondheid hebben.

Op dit moment kunnen overheden eigenlijk alleen maatregelen nemen gericht op het beperken van de verspreiding van het virus. Een effectief vaccin is er momenteel niet. Maar wetenschappers wereldwijd werken er momenteel wel hard aan. Volgens deskundigen kan het echter nog wel 12 tot 18 maanden duren voor zo’n vaccin klaar is voor gebruik.