De ontdekking maakt het wellicht wat gemakkelijker om de rollen – die in 79 na Christus door een uitbarsting van de Vesuvius verkoolden – te lezen.

Wie het heeft over de uitbarsting van de Vesuvius in 79 na Christus denkt aan Pompeii. Maar dit was niet de enige stad die bedekt raakte onder lava en as. Ook de stad Herculaneum trof dat lot. En in die stad bevond zich een bibliotheek met honderden papyrusrollen die wellicht beschreven zijn door invloedrijke denkers uit die tijd. De papyrusrollen verkoolden en lagen honderden jaren onaangetast in de bibliotheek op ontdekking te wachten. En in de achttiende eeuw was het dan eindelijk zover: de papyrusrollen werden ontdekt.

In close-up: een verkoolde papyrusrol uit Herculaneum. Afbeelding: E. Brun.

In close-up: een verkoolde papyrusrol uit Herculaneum. Afbeelding: E. Brun.

Verrassing
Wetenschappers hebben een aantal van die papyrusrollen nu met de nieuwste technieken bestudeerd en ontdekt dat deze beschreven zijn met metaalhoudende inkt. Het is een belangrijke ontdekking. Aangenomen werd dat de inkt die de Grieken en Romeinen gebruikten gebaseerd was op koolstof. Metaalhoudende inkt zou pas in de vierde eeuw na Christus op grote schaal zijn geïntroduceerd en vervolgens tot diep in de Middeleeuwen zijn gebruikt. Maar nu blijkt dus dat metaalhoudende inkt al in de eerste eeuw na Christus gebruikt werd.

Lood
“We dachten dat we alles, of bijna alles wisten over de samenstelling van antieke inkt die gebruikt werd om op papyrus te schrijven,” vertelt onderzoeker Daniel Delattre. “De uitgevoerde onderzoeken laten ons zien dat de inkt ook metaal, zelfs grote hoeveelheden lood, bevatte.”

Nu we meer weten over de samenstelling van de inkt, wordt het wellicht ook ietsje gemakkelijker om te achterhalen wat er in de papyrusrollen beschreven staat. Al kort na de ontdekking van de papyrusrollen probeerden onderzoekers deze te lezen. Maar het uitrollen van het papyrus leidde er elke keer toe dat de rollen uiteen vielen. En dus leek het erop dat we ons erbij neer moesten leggen dat we nooit te weten zouden komen wat in de rollen beschreven staat. Tot vorig jaar. Toen maakten onderzoekers bekend dat het met de modernste technieken mogelijk moest zijn om de rollen te lezen zonder dat deze uitgerold hoefden worden. Nu we wat meer weten over de inkt, wordt het in de toekomst wellicht nog ietsje eenvoudiger om de rollen te lezen.