Veertig jaar geleden landde de Murchison-meteoriet op aarde. Na jaren van onderzoek concluderen wetenschappers nu dat de steen – die ouder is dan de zon – organische moleculen bevat. En dat zijn weliswaar geen tekenen van leven, maar wel bouwstenen voor leven. De steen geeft een goed beeld van hoe het zonnestelsel er in het begin uitzag.

“We zijn zo blij,” vertelt onderzoeker Philippe Schmitt-Kopplin. “Toen ik het (de meteoriet, red.) voor het eerst onderzocht en ik de complexiteit ervan zag, was ik zo verbaasd. Dat we deze informatie nu hebben, betekent dat we kunnen vertellen wat er gebeurd is gedurende de geboorte van het zonnestelsel. Meteorieten zijn een soort fossiel. Als je probeert om ze te begrijpen, neem je een kijkje terug in de tijd.”

Volgens de onderzoekers wijzen de diverse chemische stoffen in de steen erop dat het zonnestelsel in de oertijd wellicht een grotere moleculaire diversiteit had dan de aarde. Uit onderzoek blijkt dat de meteoriet 14.000 verschillende moleculaire verbindingen heeft. 70 ervan zijn aminozuren. Volgens de onderzoekers bevat de meteoriet nog enkele miljoenen andere chemicaliën. De technieken om de steen te analyseren zijn echter beperkt.

De onderzoekers vermoeden dat de meteoriet door de oerwolken van het jonge zonnestelsel is gevlogen en daar de organische chemicaliën heeft opgedaan. Schmitt-Kopplin hoopt dat de resultaten van zijn onderzoek bijdragen aan het debat over hoe leven op aarde kon ontstaan.