De rode planeet blijkt – al miljoenen jaren – vele malen droger te zijn dan de droogste plaatsen op aarde.

Tot die conclusie komt een internationaal team van onderzoekers nadat het meteorieten op Mars heeft bestudeerd. De wetenschappers presenteren hun bevindingen in het blad Nature Communications.

Foto’s
De onderzoekers maakten voor hun studie gebruik van foto’s die door Marsrover Opportunity zijn gemaakt. Op de foto’s in kwestie waren verschillende meteorieten te zien. Uit het gebrek aan roest op deze meteorieten leiden de onderzoekers af dat de rode planeet uitzonderlijk droog is.

WIST JE DAT…

…Curiosity onlangs een ‘opgepoetste’ meteoriet op het oppervlak van Mars ontdekte?

Droger dan aardse woestijnen
Roest ontstaat onder invloed van water. Op plaatsen met weinig water laat roestvorming langer op zich wachten. De periode die nodig is om in de droogste woestijnen op aarde roest te laten ontstaan, is volgens de onderzoekers nog altijd tien tot 10.000 keer korter dan de periode die op Mars nodig is om roest te laten ontstaan. Het betekent dat de rode planeet vele malen droger is dan de droogste plekken op aarde.

Leven
Het onderzoek heeft implicaties voor de zoektocht naar buitenaards leven. Velen vermoeden dat de rode planeet leven herbergt. Maar het leven zoals wij dat kennen heeft vloeibaar water nodig. “Onderzoek wijst uit dat Mars meer dan drie miljard jaar geleden nat en leefbaar was,” vertelt onderzoeker Christian Schröder. “Maar dit laatste onderzoek bevestigt nog maar eens hoe droog de planeet vandaag de dag is. Als er in de gebieden die wij bestudeerd hebben leven is, dan moet het diep onder het oppervlak zitten, ver weg van de droogte en straling aan het oppervlak.”

Vorig jaar suggereerden waarnemingen van Curiosity dat heel zout vloeibaar water in de toplaag van de Martiaanse grond wellicht condenseert als de nacht invalt. “Maar onze gegevens laten zien dat deze hoeveelheid vocht veel kleiner is dan de hoeveelheid vocht op de droogste plekken op aarde,” stelt Schröder.