De atmosferen van planeten kunnen veranderen door meteoroïden. Dit beweren wetenschappers van de universiteit van Boston. Wanneer een meteoroïde door een atmosfeer reist, dan wordt de ionosfeer verrijkt met zwaardere, exotische elementen als magnesium, silicium en ijzer.

Wanneer een meteoroïde in de atmosfeer van een planeet komt, dan wordt het object verhit. Hierdoor komen er meer zwaardere elementen vrij. Ook vallen moleculen in de atmosfeer uiteen. Bijvoorbeeld: een molecuul 02 valt door hitte uiteen in twee atomen O. Deze vallen vervolgens weer uiteen in positief geladen ionen en negatieve elektronen: een plasma.

Ionosferen van Mars en Venus
Wetenschappers houden de ionosferen van Mars, Venus en de aarde goed in de gaten. De ionosfeer is een laag rond een planeet waar deeltjes door de straling van de zon worden geïoniseerd. Vreemd genoeg lijken de ionosferen van Mars en Venus op een hoogte van 100 kilometer op elkaar. Als de zon de drijvende kracht is achter het ionisatieproces, dan zou Venus meer deeltjes in deze regio moeten hebben dan Mars. Venus bevindt zich immers dichter bij de zon. Wellicht dat de rol van meteoroïden in het ionosatieproces niet onderschat mag worden.

Hoe worden ionosferen gemeten?
Onderzoekers leren steeds meer over de ionosferen van andere planeten. Ruimtesondes hoeven niet uitgerust te zijn met dure apparatuur om de ionosferen van planeten te onderzoeken. Wanneer een ruimtesonde zijn radiosignaal door de ionosfeer van een planeet naar de aarde stuurt, kunnen onderzoekers op aarde veranderingen in het signaal eruit filteren. Deze veranderingen ontstaan door de plasma in de ionosfeer van een planeet.

Simulaties
De afgelopen jaren hebben wetenschappers genoeg data verzameld om de ionosferen van Venus en Mars goed te bestuderen. Er zijn nog geen simulaties uitgevoerd, maar onderzoekers hopen dat dit binnenkort gaat gebeuren. Dankzij zulke simulaties leren wetenschappers meer over de gevolgen van veranderingen in een ionosfeer, bijvoorbeeld op de circulatie en dynamiek van wind in de atmosfeer.