mars

Methanogenen – methaan producerende micro-organismen – kunnen op Mars overleven. Dat suggereert nieuw onderzoek. Experimenten tonen aan dat de micro-organismen de extreme temperaturen op Mars prima aankunnen.

Methanogenen komen veelvuldig voor op aarde. Ze leven in de darmen van vee, termieten en andere planteneters, maar zijn ook te vinden in moerassen. Ze gebruiken waterstof en koolstofdioxide en produceren methaan. Ze hebben geen zuurstof of organische voedingsstoffen nodig. Ook kunnen ze prima zonder zonlicht.

Temperatuur
Met al die kenmerken lijken de methanogenen zeer geschikt te zijn voor een verblijf op – of onder het oppervlak van – Mars. Ze kunnen immers zonder zuurstof, zonlicht en organisch materiaal. Maar dat is niet voldoende. De micro-organismen zullen ook bestand moeten zijn tegen de extreme temperaturen op Mars. Die kunnen op één Martiaanse dag uiteenlopen van -90 tot 27 graden Celsius. Om te kijken of de micro-organismen dat aankonden, zette onderzoeker Rebecca Mickol – verbonden aan de universiteit van Arkansas – een experiment op.

Twee soorten
Ze werkte met twee soorten methanogenen: Methanothermobacter wolfeii en Methanobacterium formicicum. De laatstgenoemde soort groeit het best bij een temperatuur van 37 graden Celsius. De ander prefereert een temperatuur van 55 graden Celsius. Desalniettemin wisten beiden de extreme temperaturen op Mars te overleven. “De lage temperatuur op Mars remde hun groei af, maar ze overleefden het wel,” vertelt Mickol. “Zodra ze te maken kregen met een hogere temperatuur, waren ze in staat om weer te groeien.”

“Als er leven op Mars is, moet het in staat zijn om die temperatuurverschillen te overleven. Het feit dat deze twee methanogenen de vorst en dooi op Mars langdurig overleefden, suggereert dat methanogenen mogelijk onder het oppervlak van Mars kunnen wonen.”