Nederlandse wetenschappers hebben ontdekt dat mannelijke pimpelmezen een veel grotere inspanning leveren wanneer ze een onaantrekkelijk vrouwtje treffen: ze verzamelen veel meer rupsen voor de jongen die ze samen met het onaantrekkelijke vrouwtje hebben.

Dat schrijven onderzoekers van het Nederlands Instituut voor Ecologie in het blad Biology Letters. De resultaten zijn opvallend. Uit eerder onderzoek bleek namelijk dat vrouwtjes precies het omgekeerde doen: zij gaan minder hard werken als ze een onaantrekkelijke partner hebben.

Aantrekkelijk
Wie een pimpelmees in de tuin ziet zitten, zal niet direct vast kunnen stellen of dit nu een aantrekkelijk of onaantrekkelijk exemplaar is. De vogels zelf kunnen dat wel heel goed zien. Het heeft alles te maken met wat wij als een ‘blauw petje’ op hun kopjes zien. Dit zijn veren die UV-licht weerkaatsen. Hoe meer UV-licht er wordt weerkaatst, hoe aantrekkelijker een pimpelmees in de ogen van soortgenoten is. Wij mensen kunnen geen UV-licht waarnemen en dus gaat dat hele verhaal aan ons voorbij.

WIST U DAT…

Zonnebrandcrème
Wetenschappers zorgden er met een soort ‘zonnebrandcrème’ voor dat de veren op de kop van vrouwelijke mezen minder UV-licht weerkaatsten. Direct begonnen de mannetjes van deze vrouwtjes harder te werken: ze verzamelden veel meer rupsen (25 in plaats van 20 per uur) voor het nest met jongen dat ze met de onaantrekkelijk geworden vrouwtjes op de wereld hadden gezet. Doordat de jongen meer rupsen kregen, konden ze ook harder groeien. De jongen werden dan ook veel groter.

Andersom
In een eerdere studie hadden wetenschappers hetzelfde trucje al eens met mannetjes uitgehaald. Dat leverde tegenovergestelde resultaten op: de vrouwtjes die het met een onaantrekkelijke man moesten doen, gingen zo’n vijf rupsen per uur minder verzamelen.

Onduidelijk is waarom mannetjes en vrouwtjes zo heel anders op onaantrekkelijkheid reageren. Ook blijft onbekend waarom niet alle vrouwtjes inmiddels een slecht reflecterend petje hebben: dan werkt hun man immers harder. “Misschien weegt het lokken van een goeie man met een mooi kopje zwaarder?” suggereert onderzoeker Kate Lessells.