Wetenschappers hebben in een meer dat al zeker 2800 jaar door een negentien meter dik pak ijs van de buitenwereld is afgesloten leven gevonden. In het meer – op Antarctica – troffen ze vele diverse en actieve bacteriën aan.

Wat de vondst zo bijzonder maakt, is dat het meer al zeker 2800 jaar lang van de buitenwereld is afgesloten. De organismen in het meer moeten het dus doen met wat zich in het meer bevindt, niet meer en niet minder. Als klap op de vuurpijl is het meer ook nog eens zeer zout en koud.

Extreem
De vondst wijst erop dat leven op veel extremere plaatsen en in veel extremere omstandigheden kan bestaan dan werd gedacht. “De lage temperatuur of het hoge zoutgehalte beperken het leven al, maar gecombineerd met de afwezigheid van zonlicht of enige nieuwe input van de atmosfeer, is dit een zeer lastige plek om te leven,” vertelt onderzoeker Peter Doran van de universiteit van Illinois in Chicago.

WIST U DAT…

…ook de Britten boren op Antarctica? Zij onderzoeken het subglaciale meer Ellsworth.

Chemische reacties
En toch redden de bacteriën het. Een analyse wijst erop dat chemische reacties tussen het zoute water en het onderliggende sediment lachgas en moleculaire waterstof voortbrengen. “Waterstof voorziet de microben mogelijk van de energie die zij nodig hebben,” stelt onderzoeker Fabien Kenig.

Boren
De onderzoekers ontdekten het leven in het afgesloten meer toen ze in het ijs boorden en enkele watermonsters verzamelden. In het zoute water vonden ze heel veel bacteriën die onderling ook nog eens sterk van elkaar verschillen. In de toekomst willen de wetenschappers graag meer over het meer en de organismen te weten komen. Zo hopen ze monsters van sedimenten te kunnen verzamelen om een beter beeld van de geschiedenis van het meer te krijgen.

Dat leven op zo’n extreme plaats voor kan komen, heeft mogelijk implicaties voor de zoektocht naar buitenaards leven. Mogelijk kunnen we dit op veel meer plekken dan gedacht vinden.