Voor het eerst is het bestaan van een planeet met twee zonnen met behulp van het microlenseffect bevestigd.

In 2007 ontdekten astronomen op grote afstand van de aarde een planeet. De ontdekking was te danken aan het microlenseffect (zie kader). De waarnemingen suggereerden echter dat de planeet en moederster gezelschap kregen van een derde hemellichaam. Maar onduidelijk was of dat een planeet of een ster was.

Microlenseffect
Het microlenseffect ontstaat wanneer licht van een verre ster gebogen en versterkt wordt door de zwaartekracht van een ster op de voorgrond. Als rond die voorgrondster een planeet draait, zal het licht van de verre ster kortdurend helderder worden.

Hubble
Vervolgwaarnemingen van ruimtetelescoop Hubble scheppen nu meer duidelijkheid en onthullen dat de in 2007 ontdekte planeet rond twee sterren cirkelt. Het gaat om twee rode dwergen die zo’n 11 miljoen kilometer van elkaar verwijderd zijn. De planeet draait op een afstand van zo’n 480 miljoen kilometer om de twee sterren heen.

Kepler
Er zijn in het verleden wel vaker planeten met twee zonnen ontdekt. Maar de meeste zijn gedetecteerd door ruimtetelescoop Kepler. Deze ruimtetelescoop ontdekt planeten door langdurig naar sterren te turen. Wanneer de helderheid van een ster regelmatig afneemt, kan dat erop wijzen dat rond de ster een planeet cirkelt die zo af en toe het licht van de ster tegenhoudt. Maar Kepler kan in feite alleen planeten ontdekken die hun ster zo af en toe deels bedekken en dus in een vrij kleine baan rond die ster cirkelen.

Met behulp van het microlenseffect kunnen planeten die op grotere afstand van hun ster cirkelen, worden ontdekt. En nu is dus bewezen dat dit effect ook gebruikt kan worden om planeten met twee zonnen op te sporen. “Het is een opwindende ontdekking voor microlensing,” vindt onderzoeker Yiannis Tsapras.