Het betekent dat kleine stukjes plastic afstanden van bijna honderd kilometer kunnen afleggen.

Onderzoekers verzamelden over een periode van vijf maanden monsters van afgelegen berggebieden in de Pyreneeën. Maar ondanks de afgezonderde locatie, blijkt het ogenschijnlijk ongerepte gebied toch behoorlijk bevuild te zijn met microplastics.

Microplastics
Microplastics zijn kleine plastic deeltjes die minder dan vijf millimeter groot zijn. Hierdoor zijn ze onzichtbaar met het blote oog. Tegenwoordig dringen deze kleine stukjes plastic door in het gehele ecosysteem, van Antarctica tot aan de diepste plekken in onze oceaan. Ook de Pyreneeën ontkomt er niet aan. De onderzoekers vonden in het grotendeels ontoegankelijke berggebied per dag gemiddeld 365 plastic deeltjes per vierkante meter.


Nanoplastics

Microplastics is niet het eindstation voor plasticafval. Zo blijkt uit een studie dat het kan vervallen in een nóg kleiner stukje; de zogeheten nanoplastics. Nanoplastics zijn slechts enkele miljoensten van een millimeter groot. Dit is zo klein dat ze gemakkelijk in het lichaam terecht kunnen komen.

Zorgwekkend
“Het is verbazingwekkend en zorgwekkend dat zoveel deeltjes werden aangetroffen in de Pyreneeën,” aldus onderzoeker Steven Allen. De microplastics zouden door de wind zijn meegenomen en vervolgens in het berggebied zijn neergedaald. “Het betekent dat je microplastics niet alleen in steden inademt, maar dat het ook behoorlijk ver kan reizen,” gaat Allen verder. “Plastic zwerfafval is een steeds groter wordend, mondiale kwestie en één van de belangrijkste uitdagingen waarmee we op wereldschaal geconfronteerd worden.”

Afstand
Hoewel het niet bekend is hoe groot de afstand is die microplastic kunnen afleggen, blijkt uit de huidige studie dat de wind de kleine plastic stukjes behoorlijk ver kan meevoeren. Zo stellen de onderzoekers dat ze ten minste afstanden van bijna honderd kilometer kunnen afleggen. “Hoe de microplastics precies door de lucht reizen lijkt complex en is een vraagstuk dat verder ontrafeld moet worden,” vindt onderzoeker Deonie Allen.

Microplastics worden overal aangetroffen, ook in ons kraanwater. “We weten niet of ze schadelijk zijn, maar er zijn studies geweest naar muizen en vissen met in laboratoria geproduceerd plastic,” zegt Allen. “Hiermee is aangetoond dat het het inademen en verteren van dit plastic gedragsveranderingen kan veroorzaken, zoals in voeding en voortplanting. We weten niet hoeveel verschil er is tussen dit nagemaakte plastic en microplastics in het milieu die ook nog eens pesticiden kunnen meedragen. Maar wat we wel weten is dat we moeten voorkomen dat er meer plastic in het milieu terechtkomt en we moeten stoppen met het gebruik ervan.”