Lang voor planeten ontstaan, kunnen dus al complexe organische moleculen gevormd worden.

Onderzoekers hebben in een nieuwe studie mierenzuur gevonden in een protoplanetaire schijf. Het mierenzuur werd gevonden rond de jonge, zonachtige ster TW Hydra. Een interessante ontdekking, want hierdoor leren we meer over de specifieke omstandigheden die nodig zijn voor het ontstaan van leven.

TW Hydra
De observaties werden gedaan met de ALMA-radiotelescoop. TW Hydra staat zo’n 176 lichtjaar van de aarde vandaan en de ster is ongeveer 10 miljoen jaar oud. Rond de ster is een protoplanetaire schijf ontstaan, evenals een Jupiter-achtige planeet.

Op deze afbeelding is TW Hydra te zien, die zo’n 176 lichtjaar van de aarde verwijderd is. Afbeelding: scitechdaily.com

Organische moleculen
Tijdens de ALMA-waarneming vonden de onderzoekers sporen van mierenzuur. Dit is de eerste keer dat er een organisch molecuul met twee zuurstofatomen wordt gevonden in een protoplanetaire schijf. En dat is een behoorlijke ontdekking. Mierenzuur is veel lastiger te verkrijgen dan andere organische moleculen die al eerder in protoplanetaire schijven werden aangetroffen. Zo werd er al eerder methanol ontdekt in een planeetvormende schijf.

Complexe reactie
Maar mierenzuur vereist een meer complexe reactie. En deze reactie is niet mogelijk zonder actieve processen van organische synthese. “De bevinding suggereert dat organische reacties – die kunnen leiden tot de vorming van grotere organische moleculen – waarschijnlijk al plaatsvinden aan de basis van de vorming van planeten in protoplanetaire schijven,” schrijven de onderzoekers.

Dit betekent dat lang voordat planeten ontstaan, er al een actief proces van organische synthese plaatsvindt. Dit duidt erop dat direct na het ontstaan van hemellichamen, er grote hoeveelheden organische verbindingen aanwezig zijn in het primaire materiaal. Op dit moment is er nog geen aardachtige planeet gevormd rond TW Hydra. Maar wellicht geeft de nieuwe informatie ons een zeldzame kans om de vorming van aardachtige planeten beter te onderzoeken.