Honderd terabits aan gegevens. Zoveel informatie stuurde de Mars Reconnaissance Orbiter sinds maart 2006 naar de aarde. Een hele grote mijlpaal, want het is meer dan drie keer zo veel als andere ruimtemissies naar planeten in ons zonnestelsel bij elkaar.

Honderd triljoen bits is vergelijkbaar met meer dan 35 uur videobeelden van hoge kwaliteit. “En het is niet de kwantiteit wat ons verrast, maar juist de kwaliteit, waardoor we meer leren over onze buurplaneet”, vertelt projectwetenschapper Rich Zurek van de Mars Reconnaissance Orbiter-missie. “De zes instrumenten zorgen ervoor dat we de diverse omgevingen op Mars beter begrijpen en dat we zien hoe ze zijn veranderd.”

De flinke schotelantenne van de Mars Reconnaissance Orbiter is verantwoordelijk voor het verzenden van veel gegevens. De antenne heeft een diameter van drie meter en kan zes MB per seconde naar de aarde zenden. Dit is vergelijkbaar met een snelle internetverbinding. De schotelantenne uploadt gegevens van drie camera’s, een spectrometer, een radar en een radiometer naar de aarde. In totaal heeft de MRO de helft van het oppervlak van Mars nauwkeurig onderzocht.

De ruimtesonde werd op 12 augustus 2005 gelanceerd en kwam op 10 maart 2006 aan bij Mars. In 2008 voltooide de ruimtesonde zijn hoofdmissie. Tegenwoordig onderzoekt de MRO het oppervlak van Mars, wat onder het oppervlak zit en de atmosfeer.