Wetenschappers maken zich ernstige zorgen. Zo’n vijf miljoen Canadese trekvogels zijn op dit moment op weg naar het zuiden en stuiten in buurland de Verenigde Staten op een onaangename verrassing: olie. Veel vogels overwinteren nabij de Golf van Mexico of maken er een broodnodige tussenstop. En dat is op het moment geen pretje.

Onderzoekers maken zich om meerdere reden zorgen. Ten eerste kunnen de vogels in direct contact komen met de olie die zich nog in moerassen, maar ook onder het wateroppervlak bevindt. Daarnaast is er nog het probleem van voedsel. Veel vogels eten kleine ongewervelde diertjes die in het zand leven. Veel van dat zand is net onder het oppervlak verzadigd met olie en de ongewervelden zijn spoorloos.

Dip
“De vogels dippen hun kont eigenlijk in de olie,” merkt onderzoeker Jeff Wells op. En dat terwijl deze stop zo belangrijk is. Veel vogels komen hier op krachten alvorens de reis over de Golf, richting het Caribisch gebied of Zuid-Amerika te maken.

Overal
Vaststaat dat de olie nog overal te vinden is. Het zand is veelal vanaf een centimeter diepte met olie doordrenkt en op sommige plekken is de olie tot bijna 40 centimeter diep doorgedrongen. En dat is slecht nieuws.

Sterven
Vrijwilligers en experts houden de vogels op dit moment nauwlettend in de gaten. Wat opvalt is dat veel vogels al wanhopig op zoek zijn naar voedsel. De kans is groot dat ze op korte termijn weer opstijgen en noodgedwongen een ander gebied kiezen om aan te sterken. Het kan ook dat ze hun trek niet kunnen afmaken of zonder al te veel krachten vertrekken en halverwege sterven.

Koffiedik
Ook voor wetenschappers is het koffiedik kijken. Ze hebben geen flauw idee wat zo’n grootschalige olieramp met dieren doet. Vaak wordt noodgedwongen naar de Exxon Valdez-ramp gekeken. Deze olieramp vond 21 jaar geleden plaats en beïnvloedt de trek van vogels nog steeds. Toch zijn onderzoekers optimistisch. De Exxon Valdez-ramp vond plaats in koud water. De Golf van Mexico is veel warmer. Olie zou daar sneller moeten vergaan.

Vaststaat dat de locatie van de meest recente grote olieramp zeer onhandig is. “Wat er echt toe doet is de impact die het op lange termijn op het ecosysteem heeft,” meent directeur van de lokale vogelbescherming, Melanie Driscoll. “Het is een slechte plek voor een heel slechte ramp.”