Wat is de exacte vorm van het melkwegstelsel? Wetenschappers hopen daar achter te komen door computers over de hele wereld op elkaar aan te sluiten. Ook u kunt meedoen. Op dit moment werken tienduizenden computers over de hele wereld samen om één van de grootste mysteries van ons sterrenstelsel op te lossen.

Het werkt heel simpel. Download het programma MilkyWay@Home en het programma zal ruimte op uw computer gebruiken om op basis van gegevens berekeningen te doen. De gegevens zijn afkomstig van de Sloan Digital Sky Survey. Eén computer maakt al verschil, maar tienduizenden computers nog veel meer! Wetenschappers hoeven dankzij dit project geen dure supercomputers te gebruiken. Op dit moment is de gezamelijke rekenkracht van MilkyWay@Home groter dan de snelheid van de op één na snelste supercomputer op aarde.

De vele computers berekenen de driedimensionale verdeling van sterren en andere materie in het melkwegstelsel. Wetenschappers hopen erachter te komen hoe de Melkweg dwergstelsels heeft opgeslokt. Sporen van dit kannibalisme zijn nog te zien in ons sterrenstelsel. Ook leveren de berekeningen meer informatie over de verdeling van donkere materie.

“Dankzij het MilkyWay@Home-project kunnen wetenschappers – zoals ik – gemakkelijk gebruik maken van een wereldwijde supercomputer”, vertelt professor Heidi Newberg van het Rensselaer Polytechnisch Instituut in de Verenigde Staten. “Wetenschappers hebben namelijk altijd meer computerkracht nodig om grote hoeveelheden data te verwerken. Zelfs de langzaamste computers kunnen een bijdrage leveren aan het MilkyWay@Home-project.”