Uit nieuwe calculaties blijkt dat we de aarde met veel minder soorten delen dan onderzoekers lang aannamen. Wereldwijd zouden ‘slechts’ enkele miljoenen soorten leven. Dat is aanzienlijk minder dan de geschatte tientallen miljoenen. Een tegenvaller.

De Universiteit van Melbourne gebruikte voor de berekeningen een nieuwe methode om tropische insecten te tellen. Onderzoeker Andrew Hamilton ontwikkelde de methode uit verbazing: de mens wist met vrij veel zekerheid te zeggen hoeveel sterren er in het sterrenstelsel waren, maar over de soorten op de eigen planeet was weinig bekend. En dat was allemaal de schuld van de geleedpotigen. Want hoe tel je die?

Waarschijnlijk
Hamilton gebruikte een waarschijnlijkheidsmodel dat ook vaak in de financiële wereld wordt gebruikt en liet dat los op de bestaande data over de insecten. Hij ontdekte dat er 90 procent kans is dat er tussen de 2 en 7 miljoen geleedpotigen zijn. De beste schatting kwam uit op een exact aantal van 3,7 miljoen.

Soorten
Tel daar de 50.000 soorten gewervelde dieren, de 400.000 soorten planten en 1,3 miljoen andere organismen (de meesten micro-organismen) bij op en u komt op een aantal van zo’n 5,5 miljoen. Uit de berekeningen blijkt ook dat de kans dat er zoals verwacht 30 miljoen verschillende soorten zijn, zeer klein is: 0,001 procent.

Biodiversiteit
De schattingen hebben grote invloed op onze kijk op de afname van de biodiversiteit. “Als we met minder soorten starten dan zijn we nog slechter af dan we al dachten,” meent Hamilton. “Ook de complexiteit van de ecosystemen neemt daardoor nog sneller af.”

Als de aantallen van Hamilton kloppen dan zouden onderzoekers – ondanks dat ze al 250 jaar bezig zijn – nog 250 soorten geleedpotigen moeten ontdekken.