archeae

Denkt u bij microben ook aan miljarden eencelligen in de bodem van de aarde? Uit onderzoek blijkt een groot deel van het microbiële leven zich veel dieper in de aarde af te spelen. Niet eens aan de oppervlakte dus. Het grootste gedeelte van deze diep in de aarde levende bacteriën worden archaea genoemd, oerbacteriën.

Door de overvloedige aanwezigheid van hun membraanvetten dachten wetenschappers altijd dat zij in enorme aantallen de aardbodem bevolkten. Sabine Lengger, onderzoekster bij het Koninklijk Nederlands Instituut voor Onderzoek der Zee (NIOZ) ontdekte dat deze vetten slechte indicatoren zijn voor levende cellen. Zo kwam zij tot de conclusie dat de hoeveelheid levende archaea diep in de aarde altijd zwaar overschat is.

Wist u dat…

…oerbacteriën op het menu staan van verschillende organismen? Zo vinden wormen archaea erg smakelijk!

Op het land en in het water
Microben overheersen het leven op aarde. Zij worden overal aangetroffen, zowel op het land als in het water. Uit onderzoek blijkt dat zij zelfs op enige kilometers diepte in de aarde kunnen overleven. Wetenschappers noemen dit de ‘diepe biosfeer’.

Al heel lang is de wetenschap bezig uit te zoeken wat voor microben diep in de aarde leven. Door sediment en gesteenten diep in de aarde kunnen onderzoekers geen genetische analyse maken van deze eencelligen, zoals dat wel mogelijk is voor bacteriën aan de oppervlakte van de aarde. Wetenschappers kijken daarom naar vetten uit celmembranen en niet naar DNA. Nader onderzoek bracht aan het licht dat vooral vetten van membranen van archaea werden gevonden en minder van bacteriën. Conclusie was: het microbiële leven diep in de aarde bestaat vooral uit archaea.

Vanaf een schip werden monsters genomen van vetten uit archaea-membranen uit de Arabische Zee en IJsland. Met behulp van stabiele isotopen werd onderzocht hoe actief deze microben waren en wat voor soort koolstof zij aten. Uit het onderzoek van Lengger blijkt dat de vetten van bacteriën in sedimenten snel verdwijnen als de bacteriën doodgaan. Echter, de vetten van archaea blijven, nadat zij doodgaan nog duizenden tot miljoenen jaren goed. Als er dus vetten van archaea aanwezig zijn in gesteenten wil dat nog niet zeggen dat daar levende archaea aanwezig zijn. Jarenlang werd gedacht dat archaea massaal aanwezig zijn diep in de aarde, maar of dat ook zo is?