artistieke-impressie

Op een afstand van 22 lichtjaar bij ons vandaan bevindt zich de ster Gliese 667C. Deze ster kwam vorig jaar in het nieuws, omdat wetenschappers drie planeten in de leefbare zone rondom de ster vonden. Nu bevestigen astronomen dat er in totaal zes exoplaneten – en een mogelijk zevende exemplaar – zijn gedetecteerd.

Een team van astronomen gebruikte het HARPS-instrument van de 3,6 meter ESO-telescopen om de zes planeten te ontdekken. Drie van deze planeten draaien in de leefbare zone. In de leefbare zone is het niet te warm en niet te koud, waardoor er vloeibaar water op het oppervlak van planeten kan voorkomen. Ook de aarde bevindt zich in de leefbare zone rondom haar moederster: de zon. Mars en Venus liggen er nét buiten.

“Uit eerder onderzoek wisten we al dat de ster drie planeten had, en dus wilden we kijken of er nog meer waren,” vertelt onderzoeker Mikko Tuomi van de universiteit van Hertfordshire. “Door nieuwe waarnemingen toe te voegen en bestaande gegevens nog eens goed te bekijken, konden we het bestaan van de eerste drie bevestigen en nog verschillende andere aantonen. Drie lichte planeten ontdekken in de leefbare zone van de ster is heel spannend!”

artiestieke-impressie-12

Geen plek meer
De drie ‘leefbare’ planeten zijn iets zwaarder dan de aarde. Het is voor het eerst dat er zoveel planeten in een leefbare zone gevonden zijn. De kans is zeer klein dat er nog een vierde aansluit, want meer ruimte voor stabiele planeetbanen rond Gliese 667C is er niet.

Meer kans op leven?
“Het aantal potentieel leefbare planeten in onze Melkweg neemt sterk toe als we rond elke lichte ster verscheidene van deze planeten mogen verwachten”, zegt mede-auteur Rory Barnes van de universiteit van Washington. “In plaats van bij tien sterren naar één potentieel leefbare planeet te zoeken, weten we nu dat we ook naar één ster kunnen kijken en er diverse ontdekken.”

Compacte stelsels
In onze Melkweg wemelt het van de compacte planetenstelsels rond zonachtige sterren. De planeten bij deze sterren zijn vaak heel heet en dus niet leefbaar. Bij koele, zwakke sterren als Gliese 667C is het een ander verhaal. Daarbij ligt de leefbare zone veel dichter bij de ster en is het dus juist goed dat planeten dicht om de ster draaien. Anders zou het ijskoud zijn op het oppervlak en is (microscopisch) leven zo goed als uitgesloten.

Video
Hieronder is goed te zien hoe de zes planeten om Gliese 667C draaien. Ter vergelijking is de baan van Mercurius toegevoegd.