Maar om het zekere voor het onzekere te nemen, ontwikkelt het biotechbedrijf nu tevens een iets aangepast vaccin.

Onlangs hebben wetenschappers hun zorgen geuit over de nieuw opgekomen coronavarianten in het Verenigd-Koninkrijk en Zuid-Afrika. De mutaties in met name de Zuid-Afrikaanse variant zouden namelijk kunnen betekenen dat de werking van het coronavaccin wordt beperkt. Producent Moderna besloot de proef op de som te nemen en te bestuderen in hoeverre hun ontwikkelde coronavaccin bescherming biedt tegen verschillende coronavarianten. En de bevindingen zijn gematigd positief.

Vaccin
Moderna testte het coronavaccin op verschillende nieuw ontdekte coronavarianten, waaronder de Britse en de Zuid-Afrikaanse. En uit de bevindingen blijkt dat er voldoende ‘neutraliserende titers’ – die het virus onschadelijk maken – tegen alle belangrijke varianten worden geproduceerd. Anders gezegd: zover nu bekend is, werkt het Moderna-vaccin dus ook tegen de Britse en Zuid-Afrikaanse variant. Het vaccin blijkt overigens wel een net wat betere bescherming te bieden tegen de Britse coronavariant dan tegen de Zuid-Afrikaanse. Zo namen de onderzoekers een zesvoudige afname van de neutraliserende titers waar toen ze de Zuid-Afrikaanse variant testten. Dit zou kunnen betekenen dat iemand minder lang immuun voor het virus is. “Ondanks deze verlaging biedt het vaccin naar verwachting nog wel genoeg bescherming,” aldus Moderna.

Over het vaccin
Vaak is het zo dat vaccins een verzwakt of dood (stukje van een) virus herbergen. Door het immuunsysteem hiermee te confronteren, kan het in stelling worden gebracht en snel in actie komen als je onverhoeds toch eens met een levende versie van het virus te maken krijgt. Maar het vaccin dat Moderna heeft ontwikkeld, werkt anders. Het maakt gebruik van messenger RNA. Dit molecuul bevat de instructies voor het maken van het kenmerkende spike-eiwit dat te vinden is aan de buitenzijde van het coronavirus SARS-CoV-2. Wanneer het molecuul in het lichaam wordt ingespoten, komt het bij onze immuuncellen terecht en instrueert het cellen om kopieën van het ‘spike-eiwit’ te maken. Andere immuuncellen kunnen die spike-eiwitten vervolgens beter leren kennen en manieren ontwikkelen om mensen ertegen te beschermen. Wanneer deze mensen later daadwerkelijk met het virus geconfronteerd worden, kan het immuunsysteem direct in actie komen en een infectie voorkomen.

Het biotechbedrijf vermoedt dat twee injecties van het vaccin voldoende bescherming zullen bieden tegen de tot nu toe waargenomen coronavarianten. Toch is enige voorzichtigheid geboden. De conclusies zijn namelijk gebaseerd op in vitro-onderzoek (oftewel buiten het lichaam, in kweekculturen in het lab) en moeten daarnaast nog peer review ondergaan, wat betekent dat het nog niet door vakgenoten beoordeeld is.

Boostervaccin
Ondanks de redelijk geruststellende resultaten, heeft Moderna toch besloten het zekere voor het onzekere te nemen. Zo laten ze weten een extra boosterdosis van het vaccin te ontwikkelen. Deze booster zou in staat moeten zijn om de hoeveelheid neutraliserende titers tegen opkomende coronavarianten verder te verhogen, waardoor deze iets aangepaste versie mogelijk een nog betere bescherming biedt dan de bestaande vaccins. “Terwijl we proberen het coronavirus te verslaan, zijn we van mening dat het noodzakelijk is om proactief te zijn terwijl het virus zich verder ontwikkelt,” aldus Stéphane Bancel CEO van Moderna. “We worden aangemoedigd door de nieuwe resultaten, die ons vertrouwen versterken dat het Moderna-vaccin bescherming biedt tegen deze nieuw ontdekte varianten. Maar uit voorzichtigheid zullen we tevens een boosterdosis ontwikkelen die mogelijk effectiever zal zijn tegen de opkomende Zuid-Afrikaanse coronavariant.”

Overtreffen
Het betekent dat het Moderna-vaccin mogelijk nog beter in staat zal zijn om de wereldbevolking tegen het coronavirus – en al zijn mutaties – te beschermen. En dat terwijl er al uit eerdere studies is gebleken dat het ontwikkelde vaccin van het biotechbedrijf voor maar liefst 94% betrouwbaar is. Hiermee overtreft het vaccin dat van Pfizer en de Russen, die respectievelijk voor 90 procent en 92 procent effectief zijn.

Het Moderna-vaccin is ondertussen ook in Nederland gearriveerd. Op 11 januari 2021 zijn de eerste vaccins geleverd. De verwachting is dat er in het eerste kwartaal zo’n 390.000 dosissen zullen worden uitgedeeld. Vaccinatie met het vaccin van Moderna bestaat uit twee prikken. De tweede prik volgt 28 dagen na de eerste prik. Ongeveer twee weken na deze tweede injectie zou je maximaal beschermd moeten zijn tegen het oorspronkelijke coronavirus. Of het vaccin ook de verspreiding van het coronavirus voorkomt, is nog niet bekend. Het is namelijk nog onduidelijk of gevaccineerde mensen het virus nog steeds bij zich dragen of over kunnen dragen op anderen. Dit wordt momenteel verder onderzocht.