mammoet

Bacteriën nemen stukjes DNA uit hun omgeving op en verwerken het in hun eigen genoom. Wetenschappers tonen nu aan die bacteriën ook wel raad weten met heel oud DNA. De bacteriën bleken in staat om 43.000 jaar oud DNA van een mammoet in hun eigen genoom te integreren.

“Het is bekend dat bacteriën lange, intacte stukken DNA kunnen opnemen, maar tot zover namen we altijd aan dat korte DNA-fragmenten biologisch gezien inactief waren,” legt onderzoeker Søren Overballe-Petersen uit. “Nu tonen we aan dat die aanname niet klopt. Zolang je een kleine hoeveelheid DNA over hebt, is er een mogelijkheid dat bacteriën deze recyclen.” En dus weer actief gaan gebruiken door deze in het genoom op te nemen.

DNA dat al duizenden jaren oud is, kan dus door bacteriën gebruikt worden om hun genoom aan te passen. En dat is nieuw. De onderzoekers noemen het ‘tweedehands evolutie’. “Dat DNA van dode organismen de evolutie van levende cellen drijft, staat haaks op hoe over het algemeen gedacht wordt over de drijfveren van de evolutie van het leven,” stelt onderzoeker Eske Willerslev.

Het onderzoek heeft implicaties voor bijvoorbeeld ziekenhuizen die steeds vaker te maken krijgen met bacteriën die resistent zijn voor antibiotica. “In sommige gevallen zullen zij na moeten gaan denken over hoe ze DNA-resten kunnen elimineren,” legt onderzoeker Kaare M. Nielsen uit. “Tot dusver lag de focus op het doden van levende ziekmakende bacteriën, maar dat is niet langer genoeg wanneer andere bacteriën na afloop DNA-fragmenten die de resistentie voor antibiotica bevatten, kunnen hergebruiken.”