De anatomisch moderne mens wandelde minimaal 80.000 jaar geleden door een regio in Zuid-China. Dit blijkt uit een onderzoek dat gepubliceerd is in Nature. Het team – dat uit Nederlandse onderzoekers bestaat – bestudeerde 47 tanden die in het gebied zijn gevonden. Het is opmerkelijk dat de moderne mens zo vroeg China bereikte, aangezien de moderne mens pas 40.000 jaar later Europa ontdekte.

Het is opvallend dat de vroegste moderne mensen buiten Afrika pas 40.000 jaar na de ontdekking van Azië in Europa opdoken. Wat is hier de reden van? De auteurs beweren dat het mogelijk te maken had met de aanwezigheid van Neanderthalers en andere mensachtigen in Europa, waardoor de verspreiding van de moderne mens in bepaalde gebieden werd tegengehouden. Overigens deelde de moderne mens Europa later met de Neanderthalers. De twee mensachtigen hadden regelmatig geslachtsgemeenschap, wat verklaart waarom één tot vier procent van het DNA van blanke Europeanen uit Neanderthaler-DNA bestaat.

De 47 gevonden tanden zijn overduidelijk van een moderne mens.

De 47 gevonden tanden zijn overduidelijk van een moderne mens.

Belangrijke vondst
Vondsten van mensachtigen in Azië uit het laat-Pleistoceen (periode tussen 12.000 en 126.000 jaar voor nu) zijn zeldzaam, melden de onderzoekers. Tot nu toe zijn er nooit goed gedateerde en geconserveerde fossielen ouder dan 45.000 jaar gevonden. De vondst van 47 tanden uit een vroege periode is dus van grote waarde. Op deze manier kunnen wetenschappers nog beter de routes van de moderne mens uitstippelen.

Minimaal 80.000 jaar oud
De 47 tanden zijn gevonden in de Fuyangrotten in de Zuid-Chinese provincie Daoxian. Daar troffen de onderzoekers tevens de resten van uitgestorven zoogdieren aan. De Nederlandse onderzoeker Mark Sier hielp met het dateren van de tanden. “Ik heb me gericht op de relatie tussen de datering en de gevonden fossielen, waarmee we de vondsten in context kunnen plaatsen,” zegt Sier over de vondst. “Ik heb aangetoond dat de laag boven de fossielen, maar onder de gedateerde stalagmiet, niet verstoord is en dat de datering dus een minimumouderdom is voor deze fossielen.”

De minimumouderdom van de tanden van de moderne mens is 80.000 jaar oud. Toch is de kans groot dat de vondsten veel ouder zijn. Mogelijk zelfs tot 120.000 jaar oud.