Staat onze moderne samenleving evolutie nog wel toe? Ja, zo blijkt uit een nieuw onderzoek. We evolueren nog steeds!

De onderzoekers bestudeerden dertig families die zich tussen 1720 en 1773 op het eilandje île aux Coudres vestigden. Een kerk had altijd de gegevens van deze mensen bijgehouden: huwelijken, geboortes, overlijdens, etc. Aan de hand daarvan konden onderzoekers een stamboom bouwen die zich uitstrekte over de periode 1799 tot 1940.

Eerste kind
De onderzoekers richtten zich op de vrouwen en keken naar de datum waarop zij trouwden, vergeleken hun relaties, keken naar onderlinge verschillen (sociaal, cultureel of economisch) en de leeftijd waarop de vrouwen hun eerste kind kregen. Ze ontdekten dat de gemiddelde leeftijd waarop vrouwen een kind kregen in 140 jaar tijd sterk daalde: van 26 naar 22.

Selectie

Zorgt natuurlijke selectie voor de ondergang van de mens? Lees er hier alles over!

Genen
Deze variatie was voor dertig tot vijftig procent te wijten aan genetische variaties. “Wij denken traditioneel dat de veranderingen in een menselijke populatie vooral cultureel zijn,” stelt onderzoeker Emmanuel Milot. “Wij hebben gegevens geanalyseerd en gekeken naar genetische en niet-genetische factoren en we hebben ontdekt dat de genetische factoren sterker zijn.” Op jongere leeftijd kinderen baren, kan het gevolg zijn van een veranderende cultuur of veranderingen in de omgeving. Maar dat alles is niet aan de orde op dit eiland. De onderzoekers konden dat heel gemakkelijk uitsluiten. Een voorbeeldje: als betere voeding zou leiden tot het feit dat vrouwen eerder kinderen kregen dan moet ook de kindersterfte zijn afgenomen. Maar dat gebeurde niet. Voedsel is dus niet de oorzaak.

Nut
Vrouwen kregen dus op steeds jongere leeftijd kinderen. Die trend volgde een patroon dat onderstreept dat het om een door genen beïnvloedde natuurlijke selectie gaat. Doordat de vrouwen op jongere leeftijd hun eerste kind kregen, kregen ze ook meer kinderen. En dat was ‘nuttig’ op het platteland. “Ons onderzoek onderschrijft het idee dat mensen nog steeds evolueren,” zo stellen de onderzoekers in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences. “Ook laat het zien dat micro-evolutie al in enkele generaties zichtbaar is.”

En dat is toch wel bijzonder. Sommige onderzoekers stellen namelijk dat de moderne mens niet meer evolueert. Technologische en culturele ontwikkelingen zouden de natuurlijke selectie dwarsbomen. Dit onderzoek wijst erop dat dat niet klopt: we evolueren nog steeds. Dat de genen de veranderingen voor 30 tot 50 procent verklaren, betekent dat 50 tot zeventig procent van de veranderingen door sociale factoren wordt ingegeven. Milot onderschrijft dat cultuur wel een rol speelt. “De cultuur begunstigt de selectie van sommige genen,” zo stelt hij.